Brand verwoest cichorei-ast

LAATSTE AMBACHTELIJKE DROOGTOREN DREIGT TE VERDWIJNEN

De brandweer inspecteert de toren na de bluswerken.
JVK De brandweer inspecteert de toren na de bluswerken.
Een cichorei-ast in de Molenstraat in Passendale raakte gisteren zwaarbeschadigd bij een brand. Voor eigenaar Fritz Vanlerberghe is dit een drama. Zijn ast is de laatste ambachtelijke droogtoren in het land.

Vuilnismannen sloegen gisteren rond 5.30 uur alarm toen ze rook zagen opstijgen uit de hoge bakstenen toren langs de Molenstraat in Passendale bij Zonnebeke. Het gebouw doet dienst als cichorei-ast, wat betekent dat de cichoreiwortel erin wordt gedroogd. Toen de brandweer ter plaatse kwam, sloegen de vlammen bovenaan het gebouw al zo'n drie meter hoog op. De manschappen hadden moeite om het vuur te blussen.


"In het gebouw bevond zich zo'n 25 ton cichorei, wat een natuurlijk product is en bijgevolg voor nogal wat rookontwikkeling veroorzaakt", aldus brandweerofficier Lieven Delva. "Het vuur doven was dan ook niet onmiddellijk een routineklus. Bovendien zijn de muren van het pand niet zo stabiel meer, zodat we geen enkel risico mochten nemen."

Eigenaar Fritz Vanlerberghe.
Eigenaar Fritz Vanlerberghe.

Geen kwaad opzet

Met de hulp van een elevator werden de vlammen bovenaan bestreden. De brandweer van Zonnebeke slaagde erin de brand te beperken tot de toren, de rest van het gebouw bleef gevrijwaard. Ook de andere gebouwen op het terrein bleven gespaard.


"Gelukkig zat de wind goed en hadden we hier voldoende ruimte om te kunnen werken", aldus nog kapitein Delva. Over de oorzaak is er niet meteen duidelijkheid, maar kwaad opzet of een menselijke fout wordt uitgesloten. Niemand raakte gewond. De straat werd tijdens de brand afgesloten voor het verkeer en het duurde tot een stuk in de voormiddag vooraleer die weer open kon. Voor eigenaar Fritz Vanlerberghe (65) waren het minder aangename momenten. "Ook ik heb geen enkele idee wat er zou kunnen zijn fout gelopen", klinkt het. "De cichorei wordt al jaren in verschillende lagen in de toren te drogen gelegd. Nooit verandert er iets aan het proces, zodat de brand voor mij een raadsel is." Fritz Vanlerberghe heeft een biolabel voor zijn cichorei. De wortels koopt hij in Nederland. "Mijn cichorei gaat naar het buitenland waar ze wordt verwerkt in vervangkoffie."

Levenswerk

De Passendalenaar zegt dat hij in ons land de laatste is die zijn cichorei droogt in een ast. "Vroeger waren er in ieder dorp mensen die dat deden, maar dat is allemaal verdwenen", aldus echtgenote Linda Depuydt.


"In deze streek is er nog één iemand die cichorei verwerkt, maar hij droogt in zijn hangaar en niet in een toren." Voor de eigenaars zou het jammer zijn indien deze oude werkwijze volledig zou verdwijnen. "Dit is ons levenswerk. We zijn de vierde generatie die hier mee bezig is. Opvolging hadden we niet, maar ik was nog niet van plan om te stoppen. Ik weet niet of ik alles nog opnieuw zal opstarten, dit moet eerst een beetje bezinken", zegt de eigenaar. De ambachtelijke droogtoren uit 1923 is erg beschadigd.