Hele dorp viert Willem Vermandere

INWONERS HEFFEN SAMEN HET GLAS OP VERJAARDAG ZANGER-BEELDHOUWER

Willem Vermandere is dolblij met het portret dat kinderen van de dorpsschool De kleine reus maakten.
Benny Proot Willem Vermandere is dolblij met het portret dat kinderen van de dorpsschool De kleine reus maakten.
Het kleine Steenkerke stond gisterenmiddag even op z'n kop. Café De Kunstemaecker stroomde bomvol inwoners die allemaal voor één iets gekomen waren: hun dorpsgenoot Willem Vermandere een gelukkige verjaardag wensen. De zanger-beeldhouwer was zichtbaar geëmotioneerd en liet het zich allemaal welgevallen.

Willem Vermandere werd gisteren 75 jaar en dat wisten ze in Steenkerke. Elke inwoner, dat zijn er 166 in totaal, kreeg een uitnodiging in de bus om in café De Kunstemaecker mee te komen vieren. En de muzikant zelf? Die was best overdonderd door de verrassing die hem te wachten stond. "Ik had dit helemaal niet verwacht", lacht hij, zichtbaar genietend. "Da's heel lief van mijn dorpsgenoten. Ik moest toch even slikken toen ik De Kunstemaecker binnen kwam en al dat volk hier zag staan. Het was mijn echtgenote Chris die me stiekem naar hier lokte. Ze vroeg me om rond 11 uur eentje op mijn verjaardag te komen drinken samen met wat vrienden. 'Ah, da's een goed idee', zei ik haar. Maar toen ik de burgemeester hier zag staan, wist ik meteen hoe laat het was (lacht)."

De inwoners wensen Willem proficiat.
Benny Proot De inwoners wensen Willem proficiat.

Hele dorp uitgenodigd

"We hebben het hele dorp uitgenodigd", geeft burgemeester Peter Roose (Veurne Plus) toe. "Willem is zo'n bekende inwoner hier dat we dit niet zomaar voorbij konden laten gaan. Hij komt hier wekelijks zijn pintje drinken, dus het zou zonde zijn om ergens anders dan in deze setting een feest voor hem te organiseren. Sommige mensen namen zelfs speciaal verlof vandaag! Willem is hier graag gezien."


Vermandere blijft zijn rustige zelve, maar geniet zichtbaar van alle aandacht en verjaardagsgeschenken die hij van alle kanten toegestopt krijgt. Mieke Vromman bakte speciaal voor hem een vers brood. "En een zelfgemaakt potje confituur", vertelt ze enthousiast. "Ah, het is zo'n toffe mens. We zien hem hier dikwijls en hij is altijd begaan met de mensen. Mijn echtgenoot werkt af en toe aan zijn sanitair en toen ik ziek was, zijn ze eens langs geweest. Ik volgde ook tekenles bij zijn dochter. Vandaag heb ik het gevoel dat hij overrompeld wordt, maar iedereen heeft zoveel respect voor hem in Steenkerke."

Willem klinkt op zijn 75ste verjaardag.
Benny Proot Willem klinkt op zijn 75ste verjaardag.

Middeleeuws huis

Ook Reimond Moreau wilde het verjaardagsfeest voor geen geld missen. "Ik woon tegenover zijn werkplek waar hij vaak zit te beeldhouwen", legt Reimond uit. "Soms kan ik hem bezig zien vanuit mijn badkamer. Ik volgde zelfs al eens een cursus beeldhouwen bij hem. Ik blijf ervan versteld staan hoe eenvoudig Willem altijd gebleven is. Ook als je bij hem op bezoek gaat: in zijn huis waan je je terug in de middeleeuwen. Show en huldigingen zijn niet aan hem besteed. Het zou me zelfs niet verwonderd hebben mocht hij terug naar huis gekeerd zijn bij het zien van al die feestelijkheden (lacht). Hij zal zich nooit of te nimmer zelf opdringen. Ik wilde er vandaag absoluut bij zijn, voor hem."


Opvallende aanwezigen op het verrassingsfeest in De Kunstemaecker: de kinderen van de dorpsschool De kleine reus uit Steenkerke. Zij hadden allerlei cadeaus geknutseld voor Willem Vermandere. "We kennen hem, want we luisterden in de klas al naar een lied over de oorlog dat hij schreef", vertellen Amy, Kobe en Dean uit het eerste en tweede leerjaar. "Andere liedjes kennen we ook, maar niet bij naam. Als geschenk tekenden we een soort monstertjes met houtskool. Andere leerlingen knutselden zijn portret met allemaal felle kleuren en een andere klas schilderde hem."

Cafébaas Patrick Antoniassein baat De Kunstemaecker uit, waar het verjaardagsfeest plaatsvond.
Benny Proot Cafébaas Patrick Antoniassein baat De Kunstemaecker uit, waar het verjaardagsfeest plaatsvond.

Stamcafé

Vermandere gaat bijna wekelijks een pint pakken in De Kunstemaecker, zijn stamcafé in Steengracht West. "Hij drinkt er nooit meer dan twee", merkt cafébaas Patrick Antoniasse op. "Vaak komt hij een halfuurtje zijn zinnen verzetten. Hij praat met andere Steenkerkenaars of brengt zijn filosofie over. Hij is nooit te verlegen om tijd vrij te maken voor een praatje, met jong en oud. Willem probeert ook vaak eens een nieuw biertje. Hij houdt vooral van iets ambachtelijks."


Augustijn (37), Willems zoon, bekijkt het hele gebeuren goedkeurend. "Mijn vader geniet hier stiekem heel erg van", lacht hij. "Hij zegt altijd: het is lastig als je geambeteerd wordt, maar nog lastiger als je niet geambeteerd wordt."