'Beste Jonge Chef' heeft nu ook eerste Michelinster

JO GROOTAERS (26) MAAKT VAN TONGEREN STAD MET MEESTE TOPRESTAURANTS

Foto Dalemans
Jo Grootaers: amper 26, en nu al een naam als een klok in de culinaire wereld. Goed een week geleden werd hij door Gault&Millau uitgeroepen tot Beste Jonge Chef van Vlaanderen, gisteren kwam daar een Michelinster voor zijn restaurant Altermezzo bij. En om het plaatje volledig te maken, werd hij ook verkozen tot Beste Jonge Chef van Michelin. "Onwezenlijk", zegt hij zelf.

De jaarlijkse uitreiking van de Michelinsterren vond gisteren plaats in Flanders Expo in Gent. "Ik kan het nauwelijks geloven", aldus Jo Grootaers, die ook zelf bij de uitreiking aanwezig was. "Ik werd er héél stil van. Al heb ik ook een gat in de lucht gesprongen, hoor. Ik heb mijn vriendin Lana, die ook in de zaak werkt, meteen eens goed vastgepakt. En ook mijn andere medewerkers heb ik een dikke knuffel gegeven. Die ster en de titel van beste jonge chef heb ik niet alleen aan mijn werk in de keuken te danken. Dat is de verdienste van héél het team, mijn ouders en de vennoten die in mij geloven en in het restaurant investeren."


Toen Jo pas een week geleden door Gault&Millau verkozen werd tot Beste Jonge Chef van Vlaanderen, vroegen we hem al of het behalen van een Michelinster nu hét doel was in zijn nog prille carrière. "Het is geen prioriteit, maar een ster is altijd welkom", klonk het toen. En dat is uiteraard nog altijd zo. "Al ga ik nu niet beginnen zweven", klinkt het. "Ik ben nuchter opgevoed en houd beide voeten netjes op de grond. Oké, ik weet dat de lat nog hoger komt te liggen en dat de klanten nu nóg meer zullen verwachten. Maar dat is net een stimulans om nog betere en creatievere gerechten op tafel te brengen."

Autodidact

Jo, die in het Tongerse restaurant Altermezzo een mix van de Belgische en Franse keuken aanbiedt, is naar eigen zeggen een autodidact. "Ik heb wel op de kokschool gezeten, maar ben niet bij Peter Goossens of een andere topchef in de leer gegaan", zegt hij. "Ik heb vooral al doende geleerd. Ik ben tegenwoordig een productchef die altijd zoekt naar zuivere en verse producten met een topkwaliteit. Maar ik ben ook voorstander van een eenvoudige keuken. Ik hou niet van tierlantijntjes."


De eerste ster van Jo levert meteen ook een mooie titel op voor de stad Tongeren. Restaurants Magis en De Mijlpaal behouden immers hun ster, waardoor de stad nu drie toprestaurants heeft. Nergens in Limburg wordt er beter gedaan.


Met Luc Bellings heeft Limburg overigens een tweede chef die sinds gisteren een ster mag opspelden. Die kreeg hij voor zijn restaurant De Vork, dat hij nog maar drie maanden geleden in Hasselt opende. Aan Tafel, zijn vorige restaurant in Hasselt dat hem twee Michelinsterren opleverde, verkocht hij vorig jaar. "Ik hoor opnieuw thuis in het peloton van de sterrenchefs", liet hij in een eerste reactie weten. "Ik wilde opnieuw starten met een kleinschaliger restaurant, maar met dezelfde kwaliteit als in Aan Tafel. Dat heeft Michelin nu beloond. Oké, ik heb met die verkoop afstand gedaan van mijn twee sterren. Maar ik zie het nu niet alsof ik een ster kwijt ben. Ik ga van nul naar één ster. Voor mij is het een nieuwe start en ik geef die ster in geen geval terug aan Michelin."