Zondag naar Benin, nu al terug: Steenokkerzeelse schepen mag uit vrees voor coronavirus geen vrijwilligerswerk doen in Afrikaans land

Schepen van Ontwikkelingssamenwerking Liesbeth Degrève (links) met twee andere verpleegkundigen van Artsen Zonder Vakantie in Benin. Ze hoopten er vrijwilligerswerk te kunnen doen, maar moeten terugkeren omdat Benin het risico op besmettingen met het coronavirus wil vermijden.
rv Schepen van Ontwikkelingssamenwerking Liesbeth Degrève (links) met twee andere verpleegkundigen van Artsen Zonder Vakantie in Benin. Ze hoopten er vrijwilligerswerk te kunnen doen, maar moeten terugkeren omdat Benin het risico op besmettingen met het coronavirus wil vermijden.
Zondagochtend stapte ze nog vol goede moed op het vliegtuig richting Benin om er twee weken lang in lokale ziekenhuizen te helpen, maar nu al moet de Steenokkerzeelse schepen Liesbeth Degrève samen met zes andere vrijwilligers van Artsen Zonder Vakantie terugkeren. De reden? Het Afrikaanse land wil alle Europeanen weren uit angst voor het coronavirus. “Jammer, maar begrijpelijk”, aldus de schepen.

Voor het vijfde jaar op rij wilde schepen van Ontwikkelingssamenwerking Liesbeth Degrève (Klaver/N-VA) met Artsen Zonder Vakantie in het buitenland aan ontwikkelingssamenwerking doen. Zondag stapte ze dan ook samen met zes andere verpleegkundigen op het vliegtuig naar Benin. Na de landing zou ze vanuit het zuiden negen uur moeten rijden naar het noorden van het Afrikaanse land. Daar zou ze samen met haar lokale collega’s een week lang rond ziekenhuishygiëne werken en een week rond wondzorg bij diabetespatiënten. Ook stonden er enkele opleidingen voor de lokale ziekenhuiswerknemers op de agenda. Maar meteen na de landing werd duidelijk dat de hele operatie niet kon doorgaan. “We kregen van de lokale overheid te horen dat de missie uit vrees voor de uitbraak van het coronavirus afgeblazen werd”, aldus de schepen vanuit haar hotel in Cotonou.

Quarantainemaatregelen verstrengd

“In Benin zijn de quarantainemaatregelen voor inreizende Europeanen verstrengd”, verduidelijkt An Teyssen, directeur van Artsen Zonder Vakantie. “Daarom hebben we na overleg met de Belgische ambassade en het ministerie van Volksgezondheid van Benin beslist om drie teams van (para)medische vrijwilligers – in totaal zeven mensen - uit Benin te laten terugkeren. De beslissing werd genomen uit respect voor het advies van de lokale overheid, en als veiligheidsmaatregel ter bescherming van de lokale partner, de partnerziekenhuizen en de lokale bevolking. En uiteraard ook voor de vrijwilligers.” Dinsdagavond stappen de vrijwilligers op het vliegtuig in Benin. Woensdagochtend zetten ze voet aan grond in ons land.

Op hotel blijven

“Uiteraard is het bijzonder jammer dat we hier geen vrijwilligerswerk kunnen doen, want we keken er al lang naar uit”, zegt schepen Degrève nog. “Maar we begrijpen de beslissing van de lokale overheid volledig. Dit is puur in het belang van de lokale bevolking en de ziekenhuispatiënten. We willen het risico niet lopen dat we het coronavirus in Benin verspreiden (het Afrikaanse land is momenteel nog coronavrij, red.). De voorbije twee dagen moesten we in ons hotel blijven. Om de tijd te doden hebben we veel gelezen en met de andere vrijwilligers gepraat.”

En wat met de andere missies van Artsen Zonder Vakantie elders in de wereld? “Voorlopig gaan die nog gewoon door”, aldus nog de organisatie. “Maar we volgen de situatie rond het coronavirus uiteraard op de voet op.”