Van caravans naar top eventsector

FAMILIE ACHTER SAN MARCO VILLAGE SCHRIJFT AL MEER DAN 40 JAAR SUCCESVERHAAL

Johnny Crijns in evenementenhal San Marco Village. "Als een pasgetrouwd koppeltje me aan het eind van de avond zegt: 'Bedankt voor het prachtige feest', daar doe ik het voor."
Benoit De Freine Johnny Crijns in evenementenhal San Marco Village. "Als een pasgetrouwd koppeltje me aan het eind van de avond zegt: 'Bedankt voor het prachtige feest', daar doe ik het voor."
Het begon ooit met de verkoop van kampeerwagens. Maar vandaag speelt de ondernemersfamilie Crijns met Wima Bowling en San Marco Village mee aan de top van de evenementensector in België. "Ons geheim? We weigeren op onze lauweren te rusten. Elk evenement moet tot in de puntjes af zijn."

Wie Wima Bowling en San Marco Village zegt, zegt de familie Crijns. Met haar twee bowlingcenters en drie evenementencomplexen heeft de ondernemersfamilie een plaats bemachtigd aan de top van de eventsector. De derde San Marco Village-vestiging, The Tree in Lier, ging vorige maand open en is de voorlopige kroon op het werk.


Nochtans is het succesverhaal ooit heel bescheiden begonnen. Met caravans meerbepaald. Zoon Johnny Crijns (45) vertelt: "Mijn vader François was een verwoed kampeerder en kreeg het idee om zelf caravans te ontwerpen. Hij kocht een perceel grond langs de A12 in Schelle en begon daar met de productie. Mijn broer Wim en zus Marina inspireerden hem voor de bedrijfsnaam: Wima."


Toen begin jaren '70 de caravan uit de gratie viel van de reiziger, besloot François drastisch van koers te veranderen. Hij liet zijn assemblagehal ombouwen tot een bowling- en feestzalencomplex. In 1972 ging de eerste Wima Bowling open. Acht jaar later kwam er al een tweede bij, aan de Grote Markt in Sint-Niklaas.


François, die in 1999 overleed, gaf zijn zakelijk inzicht door aan zijn zonen. Zij namen Wima Bowling over en openden in 2005, vlak naast de ouderlijke bowlingzaak in Schelle, het San Marco Village. Een evenementenhal naar het voorbeeld van het San Marcoplein in Venetië. "Een gigantisch project. Je weet dat zoiets met argusogen bekeken wordt. Maar dat eerste jaar hadden we meteen 60.000 bezoekers. Alleen jammer dat vader het niet meer heeft mogen meemaken."

Wima Bowling in Schelle in de beginjaren. De caravanfabriek werd omgebouwd tot een bescheiden bowlingzaal.
KOS Wima Bowling in Schelle in de beginjaren. De caravanfabriek werd omgebouwd tot een bescheiden bowlingzaal.

Hoogtepunt

In tien jaar tijd is San Marco Village een begrip geworden in Vlaanderen. Het aantal privéfeesten, recepties, workshops en seminaries dat er al heeft plaatsgevonden, is niet meer te tellen. "Maar op de lauweren rusten doen we niet", zegt Johnny. "We willen nog altijd elke keer een topevenement afleveren. Als een pasgetrouwd koppeltje me aan het eind van de avond zegt: 'Bedankt voor het prachtige feest', dáár doe ik het voor. Dat is voor mij telkens een hoogtepunt."


Opmerkelijk is dat de familie Crijns tot op de dag van vandaag de touwtjes goed in handen blijft houden. Johnny is afgevaardigd bestuurder van San Marco Village, broer Paul is manager van Wima Schelle en broer Wim staat in voor het technische gedeelte. Ondertussen doet Johnny's echtgenote Sandra de marketing en de boekhouding en werkt haar broer Frank in de keuken als chef-kok.

Eerlijkheid

"Het is zeker een extra troef dat zij bij het verhaal zijn betrokken", meent Johnny. "Zij zorgen er mee voor dat er hier een warme sfeer heerst. Ook al hebben we 52 mensen voltijds en 200 mensen halftijds in dienst, we gaan heel familiair met elkaar om. Hoe dat kan werken? Je moet gewoon tegen iedereen eerlijk zijn. Of het nu je eigen broer is of een werknemer die je minder goed kent: als je vindt dat er iets beter kan, moet je het rechtuit zeggen."