Jean Henkens (64), de bioloog van Center Parcs, is nog niet toe aan pensioen: “Ik heb mijn ziel in dit bedrijf gestoken”

Jean Henckens tussen zijn tropische planten in Center Parcs Peer.
Karolien Coenen Jean Henckens tussen zijn tropische planten in Center Parcs Peer.
Al veertig jaar werkt Jean Henkens (64) uit Molenbeersel dag in dag uit voor de vakantieparken van Center Parcs. De bioloog tekent de terreinen van nieuwe parken uit, stuurt de groendienst aan en denkt na over nieuwigheden voor de parken. Ook tijdens de coronacrisis blijft hij actief. “Ik heb mijn ziel in dit bedrijf gestoken”, geeft hij aan. “Elke dag ben ik bezig met het evenwicht tussen mens en natuur te verbeteren.”

Jean studeerde ruim veertig jaar geleden af als bioloog en landschapsarchitect. “In die stiel was er toen geen werk te vinden. Na wat zoeken kwam ik uiteindelijk terecht op de groendienst van het toenmalige Sporthuis Centrum. De bedoeling was om daar enkele maanden te blijven, tot ik iets beters zou vinden.”

Al snel kwam Jean in contact met de oprichter van het toenmalig Sporthuis Centrum, dat later zou uitgroeien tot Center Parcs, Piet Derksen. “Ik zag dat er kansen lagen in het park. In de winter kwamen er toen amper mensen, dus stelde ik voor om in de parken een exotisch landschap te creëren. Zo zouden klanten er ook in de koude maanden ontspanning vinden. Ik geloofde echt dat we een half miljoen klanten konden aantrekken. Daarover heb ik tientallen discussies met Piet gevoerd. Ik werd wel honderd keer ontslagen, maar telkens weer aangenomen door zijn vrouw”, glimlacht hij.

Tropische planten in Center Parcs Peer.
Karolien Coenen Tropische planten in Center Parcs Peer.

Zelfstandig De Vossemeren uitgetekend

Sporthuis Centrum werd Center Parcs en Derksen overleed op 83-jarige leeftijd. Jean is er nog steeds: “In 1987 mocht ik met De Vossemeren voor het eerst een park volledig zelfstandig, met als ‘start’ een wit papier, invullen. Dat is misschien wel de creatie waar ik het meest fier op ben”, blikt hij terug.

Anno 2020 bestaat de job van Jean uit drie gelijke delen. “Ten eerste teken ik de nieuwe parken in Europa uit. Het is aan mij om te bepalen waar het centrumgebouw komt en hoe deze architecturaal in het landschap past. We hebben inmiddels een dertigtal parken van Noord-Duitsland tot aan de Pyreneeën. Ik moet dus best wel wat kilometers maken voor de verkenningen.”

Het is mijn doel om mijn passie over te brengen op mijn medewerkers

Jean Henckens

Tuinman van de schepper

“Bovendien stuur ik in al deze parken ook de groendienst aan. Het is mijn doel om mijn passie over te brengen op mijn medewerkers. Ik noem mezelf een tuinman van de schepper en ik vraag aan hen om deze schepping te proberen begrijpen. Ze moeten het als een eer zien dat er elk jaar meer dan een half miljoen mensen in hun tuin komen.”

Ten derde is Jean ook adviesgever voor de nieuwigheden binnen de bestaande parken. “Ik bedenk mee alle innovaties. Het is natuurlijk niet aan mij om de hellingsgraad van een glijbaan te bepalen, maar ik zeg wel welk type glijbaan er in een bepaalde jungle-omgeving kan komen en welke kleur deze het beste krijgt.

Onlangs kwam De Vossemeren in het nieuws toen er melding was van een kakkerlakkenplaag. Na navraag bleek het om kevers te gaan die het park zelf uitzet om luizen en dor hout te verorberen. “Het is jammer dat mensen zomaar kritiek geven zonder te weten wat de functie van zo’n diertje op de aardbol is. ‘Kakkerlak’ klinkt vies en dan reageren mensen meteen negatief, terwijl ze bij plastiek en chemicaliën helemaal anders zijn ingesteld. Dat vind ik erg spijtig.”

Het tropisch landschap bij ons is puur natuur, ik voer een strijd tegen de palmboommaffia

Jean Henckens

Pythons en gekko’s

Jean herinnert zich een gelijkaardig verhaal uit het verleden: “Ik heb ooit eens een aantal pythons gekregen van de erfgenamen van een overleden buikdanseres en deze uitgezet in het Heijderbos, een park in Nederlands Limburg. Deze slangen waren ongevaarlijk, maar een dag later stond er een moeder met haar twee kinderen bij de directie om haar beklag te doen. Die slangen zijn uiteindelijk alsnog gevangen genomen en hebben niet lang meer geleefd. Bij zo’n zaken moet ik de bezoekers misschien beter informeren, zodat mensen niet nodeloos in paniek geraken.”

Een van de vele glijbanen in het zwembad van Center Parcs Peer, tussen de ‘jungleplanten’.
Karolien Coenen Een van de vele glijbanen in het zwembad van Center Parcs Peer, tussen de ‘jungleplanten’.

Het is Jean zijn lust en leven om op dergelijke wijze de natuur in stand te houden. Want de bewuste kevertjes die deze week in het nieuws kwamen, worden op hun beurt weer opgegeten door gekko’s. Dit is Jeans manier om de chemicaliën in de parken te weren. “Het tropisch landschap bij ons is puur natuur, ik voer een strijd tegen de palmboommaffia”, stelt hij trots.

Vreemde situatie voor vogeltjes en eekhoorns

Ook in coronatijden blijft Jean aan de slag: “Ik pendel momenteel tussen mijn werkplek thuis en de parken. Van achter mijn bureau kan ik alles coördineren, maar soms moet ik toch ter plaatse gaan om erop toe te zien dat de parken geen natuurschade oplopen. Het is voor ons een heel vreemde situatie, maar dat geldt ook voor de vogeltjes, de eenden en de eekhoorns. Zij zijn het gewoon dat hier mensen zijn, dat ze worden gevoerd, dat er veel geluid is... Nu hoor je andere geluiden en zijn er ook andere bedreigingen. De vossenfamilies durven misschien overdag opduiken en nestrovers als de kraai liggen op de loer.”

“Misschien is deze situatie de aanleiding om in de tweede helft van 2020 op een andere manier tegen natuur aan te kijken. Hadden we de laatste tijd wat meer de rust gezocht in het groen, in plaats van op grote events, dan was het misschien zo ver allemaal niet gekomen. Gelukkig is de lente een mooi seizoen met veel zon, licht en hoop. “ 

Een schilder

Over een pensioen wil de man uit Molenbeersel nog niet nadenken. “Dit blijf ik doen tot ik sterf. Nochtans is niets van Center Parcs mijn eigendom. Ik voel me een beetje als een schilder. Die verkoopt zijn werk ook, maar het zal altijd een beetje van hem blijven. Ik gun iedereen een job die hij of zij met evenveel passie als ik kan uitvoeren.”