Een voetballegende. Maar vooral een lieve volksmens

SWAT VAN DER ELST (1954-2017)

Voetballegende François 'Swat' Van der Elst is niet meer. De bekendste inwoner van Opwijk overleed gisterochtend op 62-jarige leeftijd in het OLV-ziekenhuis in Aalst na een hartstilstand. "We verliezen niet alleen een beroemdheid, maar vooral een lieve volksmens zonder sterallures."

Swat werd op 1 januari getroffen door een hartaanval. De artsen hielden hem negen dagen kunstmatig in leven, maar uiteindelijk verloor 'Mister Europe' gisteren zijn laatste strijd.

In Opwijk was Swat niet alleen een sporticoon, maar ook een graag geziene volksfiguur. Na zijn carrière als topvoetballer - bij Anderlecht, New-York Cosmos, West Ham United en Sporting Lokeren - wilde Swat het liefst van al uit de schijnwerpers blijven. Hij keerde terug naar zijn geboortedorp Opwijk, waar hij zijn eigen zaak 'Snooker Palace' opende. Dat deed hij op een boogscheut van het café waar hij in 1954 geboren werd. Ondanks het succes van zijn zaak stonden Swat nog moeilijke momenten te wachten. Zijn zoon Kevin stapte in 2003 uit het leven, een klap die de voormalige Rode Duivel nooit helemaal te boven zou komen. De flesjes Carlsberg boden troost. Helaas wachtte er nog meer miserie: twee echtscheidingen en de diagnose van kanker bij dochter Doreen.

Grootva

Maar de laatste jaren herwon Swat zijn zelfvertrouwen. Boven de toog van zijn café hing zijn lijfspreuk 'Geniet van het leven, het duurt maar even'. En genieten deed hij opnieuw. Swat werd voor het eerst grootvader en de kleine Yarne deed hem opnieuw zin in het leven krijgen. Net als grootva ging Yarne voetballen, en Swat miste geen wedstrijd. Drie jaar geleden hertrouwde hij met Chantal Beeckman, met wie hij zich in Baardegem vestigde.

"Ik heb Swat goed gekend toen ik voorzitter was van SK Opwijk", vertelt burgemeester Albert Beerens van Opwijk. "Hij werd onze ploegafgevaardigde. Een fantastisch man. Veel mensen vroegen zich af waarom een ster als hij 'maar' ploegafgevaardigde werd bij een vierdeklasser. Maar Swat was gewoon zo, een eenvoudige kerel zonder vedettestreken. Voetbal was zijn passie, maar hij hoefde niet altijd zelf op het voorplan te staan."

Boeketje voor de deur

Verdriet is er ook bij de vele trouwe stamgasten van Snooker Palace, de zaak van Swat die er gisteren 'verweesd' bijstond. Aan de voordeur prijkte een boeketje bloemen, achtergelaten door mensen die Swat nu al missen. "Hij was eigenlijk geen cafébaas, maar vooral een echte kameraad", vertelt Jens Vanderperren, die de zaak wekelijks binnenstapte. "Je kon bij hem met vanalles en nog wat terecht. Als hij iemand kon helpen, deed hij dat. We gaan hem enorm missen."

De stamgasten zouden normaal zaterdag naar Londen trekken, om er de wedstrijd tussen West Ham United en Crystal Palace bij te wonen. "We hadden afgesproken aan de kerk van Nijverseel", vertelt Jens. "Ook Swat had zich ingeschreven om zijn ex-club nog eens te bezoeken. Die uitstap gaat nog altijd door, maar veel mensen - onder wie ik - willen liever naar de begrafenis van Swat gaan. Mijn hoofd staat nu niet naar voetbal. En ik wil Swat die laatste eer absoluut betuigen."

Rouwregister

Snooker Palace blijft voorlopig dicht, en het is niet duidelijk of de zaak ooit nog opnieuw geopend wordt. De uitvaartplechtigheid van Swat vindt zaterdag om 11.15 uur plaats in de Sint-Pauluskerk in Opwijk. Het gemeentebestuur overweegt een rouwregister te openen.

Hoe Swat herinnerd wil worden, vertelde hij tien jaar geleden zelf in een aflevering van Belga Sport, die aan hem gewijd was. "Als een goede voetballer, maar een eenvoudige mens. Meer moet dat niet zijn."

Swat Van der Elst in 2012, met een foto van zijn betreurde zoon Kevin.
Mozkito Swat Van der Elst in 2012, met een foto van zijn betreurde zoon Kevin.
De snookerzaak waar Swat zo veel uren sleet, stond er gisteren verweesd bij. Voor de deur werd een boeketje bloemen gelegd.
Mozkito De snookerzaak waar Swat zo veel uren sleet, stond er gisteren verweesd bij. Voor de deur werd een boeketje bloemen gelegd.
Mozkito