Wat met Noordzeeaquarium na 40 jaar?

TOERISTISCHE TREKPLEISTER BLINKT UIT IN TRISTESSE OP GERENOVEERDE VISSERSKAAI

Kleine aquaria en een bundel A4'tjes aan een ketting. Informatief is het wel, maar erg vrolijk word je er niet van.
Timmy Van Assche Kleine aquaria en een bundel A4'tjes aan een ketting. Informatief is het wel, maar erg vrolijk word je er niet van.
Het Noordzeeaquarium op de Visserskaai bestaat in 2017 veertig jaar, maar het wordt een verjaardag in mineur. De toeristische trekpleister blinkt uit in tristesse, en dat valt des te meer op na de knappe renovatie van onder meer de Visserskaai en Vistrap. "We hebben plannen voor een nieuw aquarium en er staan investeerders klaar, maar de procedure verloopt traag", zegt burgemeester Johan Vande Lanotte (sp.a).

Liefhebbersvereniging Oostende Platty organiseerde in de zomer van 1975 een expo in de vroegere garnaalmijn of 'gernoaskot'. Door het grote succes werd er onder impuls van toenmalige schepen Henri Dumarey en burgemeester Jan Piers het Noordzeeaquarium ingericht. In 1977 was de opening een feit. Veertig jaar later is er amper iets veranderd. De meeste van de dertien watertanks zijn niet veel meer dan twee meter breed en de vissen zelf hebben allicht gelukkiger tijden gekend. Alles oogt oud: gigantische hoeveelheden infotekst op een houten boarding, opgezette kreeften en krabben, vissenhuiden en een groot aantal droogweg uitgestalde schelpen. Bezoekers krijgen informatie via een geplastificeerd bundeltje A4'tjes, die met een ketting aan de muur vasthangen - stel je voor dat iemand ze zou stelen. Let wel, ook al is het Noordzeeaquarium in de verste verte interactief, het is zeker educatief en leerrijk. Vooral jongere bezoekers vergapen zich aan de hondshaai, kabeljauw, tarbot, tong of minder bekende diklipharder en gevlekte lipvis. Er dobberen ook een garnaal en zeepaardje rond.

Krabben en kreeften liggen uitgestald in een glazen bak.
Timmy Van Assche Krabben en kreeften liggen uitgestald in een glazen bak.

Troef

In de begindagen van het aquarium lokte het jaarlijks 50.000 bezoekers, nu zo'n 30.000. "De ene keer zijn het er meer, de andere keer minder", vertelt een onthaalmedewerker, weggestopt achter een schuifraampje. "Volwassenen betalen 2 euro, kinderen 1 euro. Dat is op zich niet veel, ook al vinden sommige bezoekers van wel. We hebben zeker nog aantrek, vooral wanneer het bewolkt of regenachtig is."


Eddy Eneman schreef tien jaar geleden een boek over de geschiedenis van het aquarium. "Het ligt er inderdaad wat troosteloos bij", geeft hij toe. "Een nieuw aquarium zou een troef kunnen zijn, het hoort gewoon bij Oostende. Er komen nog altijd veel scholen en jonge gezinnen op bezoek. Kinderen van toen komen nu met hun eigen kroost of kleinkinderen langs."


"Voor die lage prijs moet je geen wereldwonderen verwachten, hé. Dit is eerder iets voor de amateurnatuurliefhebber", zegt ook bezoeker Henk Lo. "Het kan er nog nét mee door", vindt Ann. "Maar hoelang blijft dit nog rechtstaan?"

Het Noordzeeaquarium valt op met zijn verouderde infrastructuur.
Timmy Van Assche Het Noordzeeaquarium valt op met zijn verouderde infrastructuur.

Investeerders

Rond de eeuwwisseling werden de hele Visserskaai en het Vissersplein heraangelegd. In 2012 opende een vernieuwd Zeeheldenplein en vorig jaar kwam de moderne Vistrap. Het aquarium valt dan ook uit de toon voor wie van het station komt of de veerboot heeft genomen. "Er zijn plannen voor een nieuw aquarium én er zijn investeerders uit de privésector die willen meewerken", licht burgemeester Vande Lanotte (sp.a) toe. "We zouden graag iets ondernemen op de Churchillkaai, maar de procedure verloopt stroef. Eerst was er een lange twist tussen de VLAM en federale overheid over wie nu de grond bezat. Dan moest de grond zelf nog geschat en herschat worden. Uiteindelijk hebben we maanden geleden een bod uitgebracht bij de regie der gebouwen, maar dat is nog altijd niet behandeld. Zeer vervelend. Enkele mooie kandidaten willen meestappen in dit project, maar we kunnen hen door de trage procedure nog niks meedelen. We lieten al onderzoeken of een restauratie van het aquarium haalbaar was, maar volgens de architect is dat weggesmeten geld. Toch moeten we onderzoeken of een herbestemming van het gebouw nog mogelijk is."