Versluys houdt robots uit Chinese handen

ONDERNEMER INVESTEERT 5 MILJOEN IN RUIL VOOR 25 PROCENT VAN ZORA BOTS

Investeerder Bart Versluys met zijn nieuwe partners, Tommy Deblieck en Fabrice Goffin van Zora Robotics. Rechts Miranda Cok, CEO van Summa nv, dat eerder al investeerde in het bedrijf. 
Proot Investeerder Bart Versluys met zijn nieuwe partners, Tommy Deblieck en Fabrice Goffin van Zora Robotics. Rechts Miranda Cok, CEO van Summa nv, dat eerder al investeerde in het bedrijf. 
Bart Versluys investeert met zijn privébeleggingsbedrijf liefst 5 miljoen euro in het bedrijf Zora Bots. Hij krijgt in ruil 25 procent van de aandelen. Zo blijft het bedrijf in Oostendse handen, want er kwam eerder ook al een bod van Chinese investeerders. Met het extra kapitaal kan het bedrijf nog dit jaar helemaal zelf een robot produceren: James.

Het bedrijf Zora Bots heeft al een lange weg afgelegd. Toen zaakvoerders Fabrice Goffin en Tommy Deblieck aan hun verhaal begonnen, waren ze nog alleen. Nu werken er 38 mensen in de vestiging in de Archimedesstraat. Er werden al 400 exemplaren van robot Zora verkocht binnen Europa, en nog eens 300 licenties met de software buiten Europa. Ook robot Pepper wordt al op 30 plaatsen ingezet. Het zijn de eerste humanoïde robots die ingezet worden in verschillende sectoren. Vorig jaar werd al aangekondigd dat Summa nv mee investeert en dit jaar stapt ook Bart Versluys in het verhaal van de Oostendse robots. Met zijn privébeleggingsholding Scorpiaux investeert hij 5 miljoen euro. In ruil krijgt hij 25 procent van het bedrijf in handen.

Chinezen afgewimpeld

"Dit jaar wordt een belangrijk jaar", zegt medezaakvoerder Fabrice Goffin. "We willen een wereldspeler worden en gaan een eigen robot ontwikkelen voor de particuliere markt. We zochten daarvoor partners om ons te helpen met de ontwikkeling en planden zo een gesprek met Bart Versluys. Tijdens het gesprek moesten we toegeven dat er een bod was van Chinese investeerders voor 51 procent van de aandelen", vertelt Goffin. Versluys raadde de overname af. "Ik heb hen aangeraden om daar niet op in te gaan. Voor je het weet kopiëren ze de producten en sluiten ze het initiatief in Oostende. Waarom geen nieuwe externe partner? Ik wilde zelf wel voor 25 procent participeren om zo het bod van de Chinezen af te wimpelen."

Zo veel potentieel

Versluys ziet de toekomst van het bedrijf rooskleurig in. "Tommy en Fabrice hebben een ruime ervaring en knowhow. Zora Bots is een pionier in de robotica. Daarom wilde ik deel uitmaken van dit avontuur. Op deze manier is de ontwikkeling in Oostende gegarandeerd. Er zijn nog heel wat mogelijkheden. Het grote voordeel van de robot is dat hij heel wat toepassingen en toestellen verenigt. De robot kan een speelkameraadje zijn voor de kinderen, een film projecteren op de muur, online bestellingen doen, een yogales geven, het huis bewaken via ingebouwde bewegingssensoren en een camera of een introductie geven aan een huurder. Er zit veel toekomst in, maar er moet nog veel ontwikkeld worden."

James

Nog dit jaar start de ontwikkeling van James. Het is de eerste keer dat Zora Bots ook zelf de hardware zal ontwikkelen. Zora wordt gemaakt bij het Franse Aldebaran en Pepper bij het Japanse Softbank. "Er zal een pak werkvolk bijkomen voor de assemblage. Hoeveel weten we nog niet. We zijn blij met de ervaring van Bart die erbij komt", zegt Goffin nog.