"Sterke evenementen zijn verbonden met de stad"

Peter Craeymeersch, al 20 jaar motor achter succes van Toerisme Oostende

Peter Craeymeersch van Toerisme Oostende nam in 2011 ook de leiding van het Kursaal op zich.
Foto Proot Peter Craeymeersch van Toerisme Oostende nam in 2011 ook de leiding van het Kursaal op zich.
Hotelvergelijkingssite Trivago merkt een stijgende populariteit van Oostende op, BV's promoten de stad op sociale media en de hotelsector noteert nu al een lichte toename van het aantal zomerboekingen. In het hoofdkantoor van Toerisme Oostende werken ze verder aan de toeristische ontwikkeling van de stad aan zee. Eén iemand in het bijzonder geniet in alle stilte van het succes: Peter Craeymeersch.

In 1997 verliet Craeymeersch zijn functie als verantwoordelijke wholesale voor Texaco België en Luxemburg voor een nieuwe uitdaging als marketingmanager bij Toerisme Oostende. In 2001 verving hij Geert Declerck als algemeen directeur. "En ik wil het nog lang doen", knipoogt Craeymeersch. "Toerisme Oostende is nog maar mijn tweede job, ik ben nogal honkvast."


Vanuit zijn kantoor op het Monacoplein - met een rustgevend zicht op zee - stuurt hij het succesteam van Toerisme Oostende aan. "Vroeger kende de toeristische dienst een groot personeelsverloop. Gemiddeld bleven de medewerkers maar twee jaar aan boord. Ondertussen is de gemiddelde anciënniteit gestegen naar elf jaar. De ploeg heeft in al die tijd bakken ervaring opgebouwd en dat werpt nu haar vruchten af."

Succesformule

Maar is dat nu dé succesformule van Oostende? "Er zijn meerdere redenen. Een eerste omslagpunt kwam er in 2001. Toen hebben we Cirque du Soleil kunnen overtuigen om twee jaar later naar Oostende te komen en hebben we zowaar Gent afgetroefd. Nochtans was de organisatie van Cirque du Soleil enkel geïnteresseerd in steden van honderdduizenden inwoners. We konden hen ervan overtuigen dat Oostende in de zomer dé 'place to be' was. Uiteindelijk heeft de show ontzettend veel succes gekend en met meer dan 117.500 bezoekers werd een record gebroken. Ongezien. Wist je dat men Oostende nu als casestudie gebruikt in de befaamde London School of Economics? We hebben onze waarde bewezen. In 2001 moesten we ook noodgedwongen het wereldkampioenschap veldlopen overnemen van Ierland. We hadden amper twee weken om alles in te richten, maar zijn er wonderwel in geslaagd en hebben ons bewezen voor de hele wereld. Een tweede reden zijn de zware investeringen eind jaren negentig, zoals de renovatie van de zeedijk, Visserskaai, het Petrus- en Paulusplein en Fort Napoleon. Met enkele populaire tv-programma's, zoals Muziekdoos, Hitkracht, Sterrenslag of Zomer brachten we al die mooie plekjes in beeld. Heel Vlaanderen heeft zo Oostende leren kennen."

Niet alleen zomer

Gaandeweg merkte Toerisme Oostende dat je niet alleen op de drukke zomer kan teren. "Eind jaren negentig was er amper iets te beleven tussen eind augustus en maart. Oké, je had nog wel de ijsschaatspiste, maar dat was het dan ook. Met de 'Lente van Oostende' lieten we van ons laten horen. We hebben nieuwe kunstevenementen georganiseerd, het kitefestival kwam naar het voorjaar. Toen werd zo het topevenement Oostende Voor Anker geboren. Ook Halloween kwam in 2001 van de grond, met dertig procent extra hotelovernachtingen tijdens de herfstvakantie. Door het commerciële succes wed Halloween massaal gekopieerd en verloor het veel uniciteit. We blijven werken aan een sterke jaaragenda. Maar terwijl we vroeger keken naar een invulling voor de maanden april, mei, juni, doen we dat nu voor november, januari en februari. Met de tentoonstelling 'Het Vlot' van curator Jan Fabre zullen we daar in slagen", gaat Peter verder.

Bouwen

Gaandeweg zijn er enkele evenementen geschrapt of vervangen, zoals Kids@Oostende, Woosha en Halloween. "Een evenement is maar zo sterk als het door iedere partner gedragen wordt. Je moet bovendien durven vernieuwen als je merkt dat er sleet op zit. Die lijn trekken we ook door naar andere evenementen. We gaan geen festivals naar Oostende lokken die je in andere (kust)steden ook hebt. Het moet uniek zijn. Het 'Q Beach House' en '2 Meisjes op het strand' zijn voorbeelden waar we de exclusiviteit over hebben. We krijgen veel aanvragen voor roadshows en tours, maar vaak passen we daar voor. De meeste evenementen zijn tijdelijk. Daarom zullen we vol inzetten op toeristische producten waarop we kunnen bouwen, zoals het bezoekerscentrum rond Ensor. Dat is de peper en zout die onze aantrekkingskracht kruiden. De ontwikkeling op Oosteroever, met een mooie uitkijktoren en combinatie van natuur, maritieme sfeer en architectuur, is ook zeer interessant."

Authenticiteit

Gaandeweg is de rol van Toerisme veranderd. "Vroeger waren we vooral marketeer en organisator, nu bouwen we mee. De sterke organisatie van ons bestuur is belangrijk. In de raad van bestuur zitten partners uit zowel de privésector als de overheid. Onze voorstellen en ideeën worden breed gedragen. Evenementen worden echt sterk als ze onlosmakelijk met je stad verbonden zijn. Oostende Voor Anker, Theater Aan Zee en het Filmfestival zijn toppers die je nergens anders kunt organiseren. Ze staan centraal voor de authenticiteit van onze stad. Het is de verdienste van onze marketing daarop in te spelen, via sociale media bijvoorbeeld, en bekende artiesten en mooi volk hun zegje te laten doen over Oostende. De aanwezigheid van artiesten ondersteunt ons imago. Dat leidt ook tot de opstart van leuke, hippe winkels en horecazaken."