Molse priester bouwt kerk in Venezuela

BRONZEN KRUISWEG UIT GESLOTEN GODSHUIS IN ACHTERBOS HANGT IN ZUID-AMERIKA

Priester Peter Gijs (65) uit Achterbos bouwt een gloednieuwe kerk in een van de armste wijken van Venezuela. De Kruisweg van Jezus, veertien bronzen tekeningen uit de vroegere kerk van Achterbos, krijgt in de kerk een tweede leven. Toen zijn vader op 12 juli overleed, keerde Peter terug naar Mol. Als steun voor zijn moeder blijft hij nog tot 24 oktober. "Dan ga ik terug naar huis."

In 1979 werd Peter tot priester gewijd. Toen hij vier jaar later besloot om voor het bisdom Antwerpen in het Zuid-Amerikaanse Venezuela aan de slag te gaan, verbaasde dit eigenlijk niemand. Al sinds zijn prille jeugd voelt hij zich aangetrokken door avontuur. Als kleine misdienaar stond het in de sterren geschreven. "Missionaris worden, was mijn roeping. Als kind wist ik het al. Ik koos niet de gemakkelijkste weg, maar ik zoek dan ook geen gemakkelijk leven", vertelt de sympathieke man.

Lijdensweg

In zijn ouderlijk huis in Achterbos vertelt Peter uitgebreid over zijn leven in Zuid-Amerika. Zijn bejaarde moeder hoort van op een afstand hoe haar zoon nog steeds achter zijn keuze van toen staat. Hij bouwde er samen met de lokale bevolking zijn eigen parochie uit. "Mijn volk heeft mij nodig. 70 procent van de Venezolanen is arm. Voor die mensen bouw ik nu een nieuwe kerk, dankzij de steun van een lokaal fonds uit Mol en omstreken. Toen in 2015 is besloten de kerk van Achterbos te sluiten, mocht ik de kruisweg, die de lijdensweg van Jezus naar het kruis weergeeft, overbrengen naar Venezuela. De veertien bronzen tekeningen hangen nu te pronken in mijn nieuwe kerk", vertelt de fiere priester.

De kruisweg ligt diepgelovige mensen uit Achterbos nog steeds nauw aan het hart. Via zijn lokale contactpersoon Ivo Geerts houdt Peter deze mensen uit de deelgemeente van Mol op de hoogte over het reilen en zeilen in de stad Valle de le Pascua.

Minder kerkelijk

Volgens Peter veranderde er in de voorbije jaren veel in Venezuela. "Het land is in volle economische crisis en corruptie is overal aanwezig. Ondanks dat de mensen er nog wel heel religieus zijn, merk ik ook daar dat ze steeds minder kerkelijk worden. Net als in Vlaanderen, vijftig jaar geleden, zie ik ginds ook een trend in die richting."

De werken voor de bouw van de nieuwe kerk zijn nog niet helemaal rond. Omdat hij onverwacht naar Achterbos is vertrokken om zijn overleden vader een laatste groet te brengen, bedacht Peter een noodoplossing. "Aan de ingang van de kerk hing nog geen deur, maar de kruisweg was al binnen in de muren verwerkt. Uit schrik voor diefstal hebben we de toegang tot de kerk volledig dichtgemetseld tot ik terug ben."

Thuis

Peter is de oudste van vier kinderen. Hij bezoekt regelmatig zijn familie in België en familieleden steken zelf ook wel eens de Atlantische Oceaan over. "Zelf kom ik elk jaar één maand naar Mol. Vroeger was dat slechts om de drie jaar, maar tegenwoordig gaat alles veel eenvoudiger. Mijn ouders kwamen tien jaar geleden de laatste keer op bezoek", vertelt Peter. Dat hij ondanks de grote afstand toch nog gehecht is aan het leven in Mol is duidelijk, maar één ding is voor hem wel zo klaar als een klontje. "Mijn thuis is in Venezuela."

Peter Gijs in het huis van zijn ouders in Achterbos.
Vanderveken Peter Gijs in het huis van zijn ouders in Achterbos.
De kerk met de voorlopig dichtgemetselde deuren en ramen.
Repro Vanderveken De kerk met de voorlopig dichtgemetselde deuren en ramen.
Een van de veertien voorstellingen van de kruisweg van Christus, uitgewerkt in brons.
Repro Vanderveken Een van de veertien voorstellingen van de kruisweg van Christus, uitgewerkt in brons.