"Wel prijsafspraken, geen omkoping"

DECORATIEBEDRIJF EN ZAAKVOERDERS BIJTEN VAN ZICH AF OP FRAUDEPROCES

Zaakvoerders van decoratiebedrijven moesten zich verantwoorden in een fraudeproces.
Foto Deleu Zaakvoerders van decoratiebedrijven moesten zich verantwoorden in een fraudeproces.
Decoratiebedrijf Meuleman uit Kortrijk en zijn oud-zaakvoerder bekenden gisteren op de correctionele rechtbank dat ze in 2007 met twee andere decoratiebedrijven uit Beringen en Dendermonde prijsafspraken maakten om een renovatieproject in het Vlaams Parlement binnen te halen. Enige omkoping van ambtenaren, vakbondsmensen of directeuren ontkenden ze.

Acht uur lang schoven advocaten gisteren aan voor de rechter in Kortrijk. 17 beklaagden stonden terecht in een fraudeproces. Ze riskeren voorwaardelijke celstraffen van drie maanden tot twee jaar en boetes .


Hun advocaten vroegen één voor één de vrijspraak of opschorting van straf. Naast de vorige en huidige zaakvoerder van het Kortrijkse decoratiebedrijf stonden ook de zaakvoerders van drie concurrenten, verantwoordelijken van Rijksdienst voor Sociale Zekerheid (RSZ), de verantwoordelijke van vakantiecentrum Barkentijn in Nieuwpoort, de directeur van zorggroep Heilig Hart in Kortrijk en de voorzitter van de algemene centrale van het ABVV, de grootste arbeiderscentrale van het land, terecht.


Rode draad doorheen het proces was de handelswijze van decoratiebedrijf Meuleman. Volgens het openbaar ministerie maakte het tussen 2000 en 2009 prijsafspraken met concurrenten en deelden ze de winst. Of voerden ze bij vakbondsmensen, directeurs of RSZ-ambtenaren thuis werken uit met grote kortingen of stopten hen geld toe om zo ook opdrachten op hun werven van RSZ, ABVV, woon-, zorg- en vakantiecentra binnen te halen.


Dat er tussen Meuleman, Kreapaint uit Beringen en Schilderwerken Veldeman uit Dendermonde in 2007 een prijsafspraak werd gemaakt om het Vlaams Parlement te mogen renoveren, ontkende gisteren niemand.


Daar boetten de drie bedrijven ook voor. Sinds het gesjoemel aan het licht kwam, mogen ze niet meer inschrijven voor aanbestedingen van de Vlaamse overheid. Bovendien speelden ze een borgsom ter waarde van 15.000 euro kwijt, kregen ze een boete van 72.000 euro en moesten ze de 20 procent die ze te veel aanrekenden en onder elkaar verdeelden ook terugstorten.


Volgens het Kortrijkse decoratiebedrijf is er van omkoping van vakbondsmensen, directeurs of ambtenaren van RSZ nooit sprake geweest. Die ontkenden ooit te zijn omgekocht. "Er zijn inderdaad bij die mensen thuis werken uitgevoerd Zij kregen af en toe een korting", gaf Jan M., die gisteren in het buitenland vertoefde, bij monde van zijn advocaat toe. "Dat waren echter vriendendiensten, na jarenlange, goede relaties. Steeds stond de kwaliteit van het werk voorop. Nooit waren de kortingen gekoppeld aan het binnenhalen van een contract bij de organisaties waar die mensen tewerkgesteld of verantwoordelijk voor waren."


Jan M. is zwaar aangeslagen door de beschuldigingen.


Sinds enkele jaren leidt zoon Peter het schilder- en decoratiebedrijf. Hij vroeg resoluut de vrijspraak. "Vroeger had mijn vader het voor het zeggen. Onder die periode wil ik een streep trekken en orde op zaken stellen. Aan enige fraude nam ik nooit deel. Door die prijsafspraak bij het Vlaams Parlement en dit proces lijdt het bedrijf grote commerciële schade." Voor enkele fiscale inbreuken trof het bedrijf met de fiscus al een minnelijke schikking.


De zaak wordt op 16 oktober verdergezet.