Major & Mrs Holt gehuldigd

GRONDLEGGERS 'BATTLEFIELD TOERISME' BRENGEN ULTIEME GIDS UIT

Major & Mrs Holt's met hun allereerste boek in de hand.
Eric Flamand Major & Mrs Holt's met hun allereerste boek in de hand.
Gisteren werd hulde gebracht aan Tonie en Valmai Holt, een Brits koppel dat wordt gezien als de grondleggers van het moderne 'battelfield toerisme'. Ter gelegenheid van de 100ste verjaardag van WO I brachten ze hun laatste en ultieme 'Major & Mrs Holt's Battlefield Guide To Ypres...' op de markt.

"We komen sinds het midden van de jaren 70 van de vorige eeuw naar Ieper", aldus Tonie en Valmai Holt, die woonachtig zijn in het Engelse Woodnesborough.


"Onze eerste bezoek was eigenlijk een verkenning die we deden voor een 'battlefieldtour' voor leden van de Military Book Society. Het idee daarvoor was een ding, het echt uitwerken was nog iets anders. Toen was er immers nog geen sprake van internet, was er geen gsm en er was er weinig lectuur te vinden over wat er allemaal te zien was in en rond Ieper." Tonie en Valmai schrokken toen ze voor het eerst naar de stad kwamen.


"Toen we Ieper binnenreden, zagen we hoe mooi de stad wel was. Wisten we veel wat er hier toen allemaal te zien was. Bij toeval ontmoetten we toen enkele oud-soldaten die ons van alles konden vertellen over onder meer de Last Post. Ook hun herinneringen over de oorlog waren een inspiratie voor ons."

Het boek 'Major & Mrs Holt's Battlefield To Ypres...'
Eric Flamand Het boek 'Major & Mrs Holt's Battlefield To Ypres...'

Grondleggers

Met heel wat verworven informatie, slaagde het koppel erin een tour samen te stellen en er volgen er nog een twintigtal. Algauw pikte de media op wat de twee Britten aan het doen waren. "Zo maakte de BBC een documentaire over ons en verschenen er reportages in de kranten over ons werk."


Tonie en Valmai Holst worden een beetje gezien als de grondleggers van het moderne 'battlefield toerisme'. "In de beginperiode hielden we alles bij in een boekje. Uit deze notities ontstond onze eerste gids, een klein rood exemplaar."

Tonie en Valmai Holt op bezoek in Ieper in de jaren 80 met Albert Beke.
Eric Flamand Tonie en Valmai Holt op bezoek in Ieper in de jaren 80 met Albert Beke.

"Veel rondgereden"

Ondertussen is het boek aan een achtste editie toe. "Voor elke editie doen we al de plaatsen die we beschrijven opnieuw aan. We willen immers altijd zien wat er allemaal veranderd is in de loop van de tijd. Om deze laatste editie te schrijven, hebben we twee jaar rondgereden. Het is natuurlijk zo dat er snel nieuwe monumenten bijkomen. Vanaf het moment dat het boek gepubliceerd is, is het al een beetje verouderd. Dit wordt echter de laatste grote uitgave. We denken immers dat het oorlogstoerisme na 2018 zal afnemen."


"Die mensen hebben veel gedaan voor de streek", zegt gids Simon Louagie.

Veel te danken

"Iedereen die werkt voor toerisme in de Westhoek hebben veel te danken aan die mensen. Toen ze hier voor het eerst waren, stond er geen volk aan de Menenpoort bij de Last Post, iets wat nu wel weer anders is en dat is mede dank zij hen.""Toen ik begon met gidsen, zo'n 10 jaar geleden, was de gids Holt's het eerste boek dat ik gebruikte. Het is een werk dat nog heel populair is. Ik werk in de Peace Village in Mesen en de helft van de leraars die bij ons binnenkomen hebben het boek bij. Het boek van de Holt's is zeker betrouwbaar, maar je moet het zien als een reisgids voor de toerist die er niets van kent."


Major & Mrs Holt's Definitive Battlefield Guide To Ypres Salient & Passchendaele 100th Anniversary Edition is te koop in het IFFM en in lokale (boek)winkels.