Klaroengeschal: de leeuwen zijn terug

BEWAKERS VAN DE MENENPOORT BLIJVEN STAAN TOT 11 NOVEMBER

Doedelzakspelers kijken uit over Ieper terwijl een van de twee leeuwen zijn plek weer opeist.
Henk Deleu Doedelzakspelers kijken uit over Ieper terwijl een van de twee leeuwen zijn plek weer opeist.
De 'Leeuwen van de Menenpoort' bewaken opnieuw de poorten van Ieper, al is het maar voor even. Op 11 november keren ze terug naar Australië. Guy Gruwez (88) was er als jongen bij toen

de Ieperse leeuwen met de trein naar de andere kant van de wereld vertrokken.


De 'Leeuwen van de Menenpoort' hebben een lange geschiedenis. "Tijdens de eerste maanden van de Groote Oorlog kende elke Franse en Britse soldaat de leeuwen", vertelt wetenschappelijk medewerker Dominiek Dendooven. "De Menenpoort was de enige doorgang richting front. Toch overleefden de leeuwen de Eerste slag bij Ieper. Vanaf 1916 zijn ze echter op geen enkele foto meer te zien. We weten niet wat er dan mee gebeurd is. Het is mogelijk dat ze bijvoorbeeld in het water bij de vestingen zijn beland. Pas in 1920 duiken de leeuwen terug op."

De klaroenblazers van de Last Post verwelkomen de bewakers van de Menenpoort. De leeuwen zijn na 81 jaar terug in Ieper.
Henk Deleu De klaroenblazers van de Last Post verwelkomen de bewakers van de Menenpoort. De leeuwen zijn na 81 jaar terug in Ieper.

Verre reis

In 1923 kreeg de toenmalige burgemeester van Ieper de vraag om de leeuwen af te staan aan Australië. In 1936 werden de leeuwen op de trein geladen om naar de andere kant van de wereld te vertrekken. De nu 88-jarige Guy Gruwez was daarvan getuige. "Ik herinner mij nog hoe de beelden werden opgeladen op de trein. Het was mijn grootvader die me toen had meegenomen om te gaan kijken, ik veronderstel dat ik toen 5 of 6 jaar oud was." Later zag Guy de leeuwen terug in Australië, waar ze het Australian War Memorial bewaakten. "Ik heb de beelden toen even over hun kop geaaid", lacht de tachtiger. "Ik ben nu wel heel blij dat ze terug bij ons zijn, al is het maar voor even."


De leeuwen kwamen terug naar onze contreien ter gelegenheid van de herdenking van 100 jaar WOI. Gisterenavond werden ze plechtig onthuld. Vicepremier Kris Peeters (CD&V): "81 jaar geleden begonnen de leeuwen hun reis naar de andere kant van de wereld. Een tocht die symbool stond voor de dankbaarheid die wij vandaag nog steeds voelen ten aanzien van Australië. Een land dat ons, net als zoveel andere landen, 100 jaar geleden te hulp schoot toen we die hulp het meest nodig hadden. Ik wil de Australische regering bedanken om de leeuwen terug te brengen. Bedankt voor de grote vriendschap."


De leeuwen blijven nog tot 11 november aan de Menenpoort. Naar aanleiding van hun terugkomst werd in het Flanders Fields Museum een tentoonstelling op poten gezet. Ook enkele souvenirs uit het Australian War Memorial zijn er tijdelijk te zien.

Een massa volk woont de onthulling van de standbeelden bij.
Henk Deleu Een massa volk woont de onthulling van de standbeelden bij.
Eric Flamand