"Tunga was zó geliefd bij de verzorgers"

BELLEWAERDE AANGESLAGEN NA PLOTSE DOOD JONGE OLIFANT

Tunga in het olifantenverblijf in Bellewaerde. "Hij had zo'n leuk karakter", zegt Melissa Nollet.
Foto's Eric Flamand Tunga in het olifantenverblijf in Bellewaerde. "Hij had zo'n leuk karakter", zegt Melissa Nollet.
In Bellewaerde is gisteren geheel onverwacht Tunga, een van de twee mannetjesolifanten, overleden. Het dier was met zijn 13 jaar nog heel jong. Over de doodsoorzaak is nog geen duidelijkheid. "Tunga was erg geliefd bij de bezoekers en vooral ook de verzorgers", zegt dierenarts Melissa Nollet.

Verslagenheid: dat is het gevoel dat bij de dierenverzorgers van Bellewaerde overheerst. "De verzorgers zijn aan alle dieren in het park gehecht, maar de olifanten zijn toch altijd speciaal", vertelt Melissa Nollet, dierenarts van het park. "Ze hebben dan ook een geheel eigen karakter. Tunga luisterde steeds heel goed. Bovendien pikte hij vlug op wat hem op training werd aangeleerd. Tunga was groter en sterker dan Fahim, onze andere olifant, en kon wel een tik verdragen. Als het Tunga evenwel te veel werd, liet hij dat ook merken. Wel moest hij altijd als eerste zijn hooi hebben: als dat niet het geval was, ging hij het pikken van Fahim", glimlacht Melissa. "Ach, hij had zo'n leuk karakter."

Poot geven

Tunga is een Aziatische olifant die op 10 oktober 2004 werd geboren in Chester Zoo in Engeland. Het dier kwam in 2010 in Bellewaerde aan. "Olifanten zijn niet zo gemakkelijk te houden in gevangenschap", verduidelijkt Melissa. "Je moet er altijd heel voorzichtig mee omgaan, want ze hebben heel veel kracht. Er gebeuren jaarlijks wel dodelijke ongevallen in dierentuinen. Ook wij hebben een veiligheidssysteem en gaan er niet dicht bij. Bellewaerde is eigenlijk een tussenstop voor de olifanten. Ze leren er bepaalde zaken, zoals een poot geven en zo, en gaan dan naar hun definitieve bestemming. Normaal moest Tunga volgend jaar verhuizen naar een andere zoo."

Infectie?

De precieze doodsoorzaak wordt momenteel nog onderzocht in samenwerking met de faculteit Dierengeneeskunde van de Universiteit Gent. Mogelijk gaat het om een bacteriële of virale infectie. "Het is in ieder geval allemaal heel snel gegaan", zegt Melissa. "Drie uur nadat we hadden gemerkt dat er iets fout was, is de olifant gestorven. Gisteravond (zondagavond, red.) bleek alles nog normaal. Het enige wat de verzorgers hadden opgemerkt, was dat Tunga niet direct naar zijn hooi ging, maar hij had nog wel dagen dat dit gebeurde." Gisterochtend bleek ook de lichaamstemperatuur van Tunga nog normaal. "Hij deed zijn slurf omhoog en at een broodje zonder problemen. Een uur later, om 9 uur, zijn ze mij komen halen, omdat er iets niet in orde bleek. Toen ik Tunga zag, was hij tegen zijn stal aan het leunen en hing zijn slurf op de grond, wat allesbehalve normaal was. Tunga ging plots neerliggen en wou niet meer rechtstaan."

Intelligent

Om 11.30 uur is de olifant gestorven. "Het raakt mij als dierenarts enorm dat we niets meer hebben kunnen doen. Tunga kan zich ongemakkelijk hebben gevoeld, maar we wisten het gewoonweg niet. Hij was met zijn 13 jaar ook nog jong (olifanten kunnen in dierentuinen zo'n 80 jaar worden, red.)."


De tweede olifant van Bellewaerde wordt momenteel goed in de gaten gehouden. "Fahim weet dat Tunga ziek was, het zijn heel intelligente dieren. Hij weet ook dat hij is gestorven. We hebben hem erbij gelaten, maar Tunga werd volledig genegeerd. Het is moeilijk om dat gedrag te interpreteren. Of er in Bellewaerde een aandenken voor Tunga komt? Daar beslist de directie over. Maar zelfs zonder dat zal hij in ons hart blijven leven."