Amper 15 en al soldaat

Het graf van Reginald Wilson op het Kemmel Château Military Cemetery.
Repro DCH Het graf van Reginald Wilson op het Kemmel Château Military Cemetery.

Waar de jongste soldaat uit WO I begraven ligt, kan niemand met zekerheid zeggen. Velen wijzen naar Valentine Joe Strudwick, die voor eeuwig rust langs het Kanaal op Essex Farm Cemetery en die dagelijks door honderden toeristen wordt begroet. Op het graf van Reginald Wilson in Kemmel liggen echter zelden bloemen, hoewel hij even jong was als zijn lotgenoot.


Reginald was de jongste zoon van een klein gezin uit Exeter. Een eenvoudige student die samen met zijn beste kameraad, Frank Eke (zelf amper 16) op 17 februari 1915 de grote plas overstak. Frank zou anderhalve maand later al om het leven komen in de buurt van Loker. Enkele dagen nadat hij zijn vriend had verloren, werd ook Reginald dodelijk getroffen door rondvliegende granaatscherven in een van de loopgraven rond Kemmel.


Het verhaal van Reginald is geen losstaand feit, want in de Westhoek liggen 21 jongens begraven, waarvan wordt aangenomen dat ze niet ouder dan 15 jaar waren toen ze omkwamen. Volgens de overlevering zou een zekere Sidney Lewis nog maar 12 jaar geweest zijn toen hij aan de Somme een geweer in zijn handen kreeg geduwd. Zijn moeder kon toen dankzij zijn geboorteakte nog net voorkomen dat hij zou eindigen als kanonnenvlees. Het is een verhaal waar de meeste historici echter aan twijfelen. (DCH)