Geel verzet zich tegen extra winkels op Olen Shopping Park

Het leegstaande pand van Walter Van Gastel, waar de nieuwe winkels zouden komen.
Vanderveken Het leegstaande pand van Walter Van Gastel, waar de nieuwe winkels zouden komen.
De stad Geel zegt resoluut nee tegen de komst van drie extra winkels, waaronder een kledingzaak, op het Olen Shopping Park. "Onze handelaars mogen geen zaak openen op de Antwerpseweg, terwijl ze dat een kilometer verder in Olen wel mogen", zegt economieschepen Pieter Verhesen (N-VA). "Waar eindigt dit?"

De drie extra winkels komen in het leegstaande pand van Walter Van Gastel, die enkele weken geleden de deuren sloot op het Olen Shopping Park. Het pand zal opgesplitst worden in vier delen, goed voor een kledingwinkel, een tuin- en dierenzaak en een winkel met meubelen en interieurspullen, die twee delen in beslag neemt. "Om de panden om te vormen, hebben we met het schepencollege een bouwvergunning aan de eigenaar van het park verleend. Voor de winkels is nog een socio-economische vergunning nodig. Die aanvraag is lopende", zegt Olens economieschepen Marc T'Syen (CD&V). Vooraleer het Olense schepencollege zich daarover buigt, mogen de omliggende gemeenten - Geel, Westerlo en Herentals - hun advies geven. Herentals en Westerlo hebben nog geen standpunt ingenomen en bespreken het nog op een komend college. Geel daarentegen zegt nu al resoluut nee. "De plannen liggen ons zeer zwaar", zegt economieschepen Pieter Verhesen (N-VA). "Wij proberen ons centrum te versterken. Daarom houden we winkels als kleding- en schoenenzaken tegen op de Antwerpseweg. Maar als de handelaars dan een kilometer verder - op het Olen Shopping Park - wél zo'n winkel kunnen openen buiten het centrum, heeft dat natuurlijk weinig effect", legt Verhesen uit.


Het Olen Shopping Park is nu vijf jaar open. Tot nu toe ondervond de Geelse economie er weinig hinder van. "De meeste klanten gaan naar het Shopping Park voor de Decathlon of AS Adventure, die er toch niet in Geel zijn. Maar als ze daar nu systematisch winkels gaan omvormen, kan dat wél een negatief effect op ons handelscentrum hebben", zegt Pieter Verhesen. "Bovendien zitten wij ook nog bij het winkelcentrum De Watertoren in Westerlo - dat is trouwens zonevreemd gelegen, maar de provincie doet er niks aan -, waar ze óók extra plaats aan het maken zijn", gaat de economieschepen verder.

Maria De La Cruz

Extra maatregelen

De stad Geel zet daarom extra in op maatregelen om het zo aantrekkelijk mogelijk te maken in het centrum. Zo organiseert ze sinds vorig jaar een streek- en ambachtenmarkt en geeft ze een promotaks aan de middenstandsvereniging. "Maar onze middelen reiken niet oneindig, jammer genoeg. Wat moeten we nu doen? De Antwerpseweg weer openstellen voor kleding en schoenen is geen optie, want dat zou een doodsteek betekenen voor het centrum", aldus Verhesen.


In Olen begrijpen ze de commotie. Economieschepen Marc T'Syen: "Het is logisch dat ze de winkels in hun eigen gebied willen beschermen. Maar voor ons is het Shopping Park óók een handelszone die we willen benutten. Wij hadden in Olen nog geen echte winkelstraten en deze zone is al jarenlang ingekleurd als handelszone." Stad Geel heeft dan ook schrik dat er geen rekening gehouden zal worden met het negatieve advies. Verhesen: "Het is een strijd die je niet kan winnen. Uiteindelijk is er nog geen handelszaak uit ons centrum vertrokken om een winkel op het Shopping Park in Olen te openen, maar wat niet is, kan nog komen. We hopen dat Herentals en Westerlo ook een negatief advies verlenen."