"Eerbetoon aan mijn overleden vrouw"

JEAN (64) FIETST LAND ROND OM JONGDEMENTIE OP DE KAART TE ZETTEN

Eerst nog een dikke knuffel van de kleinzonen...
Borgerhoff Eerst nog een dikke knuffel van de kleinzonen...
HASSELT/ZONHOVEN - "Het is een eerbetoon aan haar. Onze fietstochtjes vond ze zo leuk." Jean Aerts (64) uit Zonhoven is gisterochtend een fietstocht van bijna 1.000 kilometer langs de Belgische provinciehoofdsteden gestart. Daarmee vestigt hij de aandacht op de ziekte waaraan zijn vrouw Gerda Steegmans (62) overleed. Zij kreeg op haar 49ste jongdementie.

Op zijn eentje, maar na een bemoedigend woordje van minister van Volksgezondheid Jo Vandeurzen (CD&V) en burgemeester Hilde Claes (sp.a), vertrok Jean Aerts gisteren voor zijn fietstocht van twaalf dagen. De tocht begon aan het Hasseltse stadhuis. "Ik doe dit alleen, als een eerbetoon aan mijn vrouw. Samen hebben we ook veel kilometers gereden. Ze deed dat zo graag. Ik heb er een beetje heimwee naar, maar wil die periode ook afsluiten." Een jaar geleden overleed Gerda Steegmans op 62-jarige leeftijd aan jongdementie. Met zijn fietstocht wil Jean niet alleen zijn vrouw eren, maar ook de ziekte onder de aandacht brengen.

...die daarna het startschot geven. Jean vertrekt met goede moed voor zijn fietstocht doorheen het hele land.
Borgerhoff ...die daarna het startschot geven. Jean vertrekt met goede moed voor zijn fietstocht doorheen het hele land.

Burgemeesters

Elke dag fietst de zestiger van provinciehoofdstad naar provinciehoofdstad. Van Hasselt gaat het naar Luik en de andere Waalse hoofdsteden. Op dag acht ligt de aankomst in Gent. Zo gaat het verder naar Brugge, Antwerpen, Leuven en Brussel om terug te eindigen in Hasselt. "Telkens maak ik tijd voor een gesprek met de burgemeester over jongdementie. Ik wil een positieve boodschap brengen en de gemeenten bedanken voor alle inspanningen die ze al doen voor patiënten. Tegelijk kan het nog altijd beter. Het grootste struikelblok is aangepaste opvang."


Toen Jean dertien jaar geleden de diagnose van zijn vrouw te horen kreeg, stond hij voor een heel grote uitdaging. "Jongdementie was nog niet erkend als ziekte. Mijn vrouw was 49 jaar. Opvang of voorzieningen bestonden niet. Gerda kwam tussen de oudjes te zitten. Ik vond dat zo oneerlijk dat ik in actie ben geschoten. Gelukkig is er in die jaren al veel verbeterd. Toch merk ik dat mensen het nog altijd moeilijk hebben om contact te zoeken met gespecialiseerde instanties." Jean wil patiënten dan ook graag uit hun isolement halen. "Vlaanderen telt tussen de 5.000 en 12.000 mensen met jongdementie. In Limburg ligt dat aantal rond de 500."

Gerda Steegmans overleed op haar 62ste. Ze kampte met jongdementie sinds haar 49ste.
Borgerhoff Gerda Steegmans overleed op haar 62ste. Ze kampte met jongdementie sinds haar 49ste.

Bijdrage

Op 23 juni arriveert de Zonhovenaar terug aan het Hasseltse stadhuis. "Net op tijd om mijn 65ste verjaardag te vieren met mijn kleinzonen. De start van een nieuwe periode in mijn leven." Wie Jean wil steunen, kan een bijdrage leveren aan de Alzheimerliga Vlaanderen die patiënten en hun familie ondersteunt, of aan het Mady Browaeys Fonds dat medisch onderzoek uitvoert naar jongdementie.