De comeback van Toni Etneo: “Grapes wordt het grootste wijnhuis van Limburg”

De mannen achter Grapes, House of Wine van l.n.r. Maxime Geurden, Peter Geurden, Paul Van Dinter, Toni Etneo en Sly Kowalczyk.
Karolien Coenen De mannen achter Grapes, House of Wine van l.n.r. Maxime Geurden, Peter Geurden, Paul Van Dinter, Toni Etneo en Sly Kowalczyk.
Limburgs bekendste wijnhandelaar Toni Etneo is terug van weggeweest. Even leek het erop dat de uit Puglia afkomstige ondernemer de handdoek in de ring ging gooien, maar een faillissement en een vechtscheiding hebben de wijnhandelaar geen gas doen terugnemen. Vandaag lanceerde hij in het Carbon Hotel in Genk zijn nieuwste project: Grapes House of Wines.

In juni vorig jaar klapte Toni Etneo (62) noodgedwongen de boeken van SVI toe. “Ik kon niet anders. Ik stond met de rug tegen de muur”, zegt hij. De wijnhandelaar verkocht uiteindelijk zijn contracten met Italiaanse wijnhuizen aan een Antwerpse collega. De overgebleven stock ging onder de hamer. Maar Etneo moest de zure kelk tot de bodem leegdrinken. Zijn huwelijk strandde en mondde uit in een vechtscheiding tot in de correctionele rechtbank van Hasselt. Maar hij veerde terug recht.

Van Verhofstadt tot Bocelli

“Ik heb vier jaar moeten overleven, hard gewerkt, moeten zwijgen. Maar die periode laat ik vandaag achter mij. Een aantal vrienden hebben mij nooit laten vallen en zijn steeds in mij blijven geloven.” Zo ook Peter Geurden van de groep Different Hotels. “Dat klopt, ik heb Toni in die moeilijke periode regelmatig gebeld. Ik vond het jammer voor de man, maar als ondernemer bloedde mijn hart dat het netwerk dat hij had opgebouwd, gaande van Guy Verhofstadt over Andrea Bocelli tot Johan Museeuw, dreigde verloren te gaan.” 

“We hebben toen nagedacht hoe we de wijnwereld in Limburg opnieuw op de kaart konden zetten. Wijnhandelaren ging in de jaren na het millennium kapot aan de onderlinge concurrentie, de opkomende internetverkoop en de grote warenhuizen die zich zeer intens op de wijnmarkt hadden gestort. Er zijn er toen veel gesneuveld. Vandaar het plan om de talentrijke mensen uit de wijnwereld te groeperen en ze ieder hun ding te laten doen. Toni op vlak van Italiaanse wijnen en marketing, Sly op het gebied van ‘the internet of things’ en Paul Van Dinter neemt de Spaanse en Franse wijnen voor zijn rekening. Maxim Geurden is ons jeugdig talent. En laat mij maar op de winkel passen. Ik zorg ervoor dat de financiële balans in evenwicht blijft”, vertelt Geurden.

Toni Etneo’s vriendschap met Andrea Bocelli heeft al vele Vlamingen tot bij de wereldster gebracht.
RV Toni Etneo’s vriendschap met Andrea Bocelli heeft al vele Vlamingen tot bij de wereldster gebracht.

Wijnacademie

“We gaan ook fysiek aanwezig zijn in Limburg door er een wijnacademie op te richten voor zowel liefhebbers als mensen uit het vak. In onze winkels zal je ook de wijn kunnen proeven, vooraleer je hem koopt. Dat is nu nergens het geval. We zijn nog met andere spelers aan het praten om zich bij ons aan te sluiten. Ik zal er geen doekjes om winden. Wij willen de grootste worden in Limburg. Voor minder gaan we niet”, vertelt Geurden.

Versnipperde wijnwereld

Maar heeft zoiets kans op slagen? We vroegen het aan wijnkenner Alain Coninx. “De sterkte zit in de samenstelling van de groep”, vertelt Coninx. “Het gaat in de eerste plaats om wijnkenners van de grote wijnlanden, maar er zijn ook mensen bij met veel horeca-ervaring en met de juiste business-bekwaamheden. Zij kunnen in een fel versnipperde wijnwereld het verschil maken. Tel daarbij de contacten van Toni Etneo, dan heeft dit project een heel grote kans op slagen. Wat ik ook uniek vind, is de nieuwe benadering van de wijnliefhebber. Er komen shops om te proeven, dat wil iedereen toch om juist te kunnen kopen. En ze gaan ook scoren met hun wijnverhalen via de academie. We krijgen een concept om naar uit te kijken.”




Reacties

Alle reacties worden voor publicatie gelezen -en goed- of afgekeurd- door het moderatie-team van HLN. Elke reactie moet voldoen aan deze gedragsregels.
Je naam en voornaam verschijnen bij je reactie.