Priester Fernand Maréchal krijgt Damiaanprijs voor inzet voor vluchtelingen: “Doodsbedreigingen en kritiek zijn gelukkig al verminderd”

Florian Van Eenoo photonews
Priester Fernand Maréchal (70) en zijn groep vrijwilligers hebben de Damiaanprijs ontvangen voor hun inzet voor de vluchtelingen in Zeebrugge. De organisatie spreekt van een ‘krachtig en inspirerend signaal naar de bredere samenleving’. Maréchal zelf blijft bescheiden. “Ik blijf gewoon ons werk verderzetten. De doodsbedreigingen en kritiek zijn gelukkig verminderd. Al staan er nog steeds geregeld mensen voor mijn deur. Al is dat eerder om stemmen te winnen”, aldus de pastoor.

Aan doorzettingsvermogen geen gebrek bij Fernand Maréchal. De pastoor is ondertussen 70 jaar, maar blijft even strijdvaardig én nederig als in zijn beginjaren. Het binnenhalen van de Damiaanprijs 2019 ziet hij dan ook niet als een persoonlijk succes. “Samen met mij zet zich dagelijks een 30-tal vrijwilligers in voor het lot van de vluchtelingen en transmigranten. De prijs is een erkenning voor ieder van ons”, zegt Maréchal.

Een vertrouwd beeld: Fernand Maréchal die vluchtelingen eten geeft. Het is nog steeds dagelijkse kost.
Benny Proot Een vertrouwd beeld: Fernand Maréchal die vluchtelingen eten geeft. Het is nog steeds dagelijkse kost.

Minder bedreigingen

De prijs werd voor de vierde keer uitgereikt. De plechtigheid vond plaats in het Damiaancentrum in Leuven. De paters van de Heilige Harten bekronen jaarlijks een organisatie of project als erkenning voor de inzet voor kwetsbare medemensen in nood. De pastoor kreeg de prijs om verschillende redenen. “Het gaat om een klein project zonder structuren en administratie dat draait op vrijwillige inzet van veel mensen. Vanuit dat kleine begin is een krachtig en inspirerend signaal uitgegaan naar de bredere samenleving”, zegt Ruben Boon van Damiaan Vandaag. “Ten tweede doet het initiatief in Zeebrugge iets voor mensen aan de rand, in nood of op de vlucht. Een derde element is dat het project iedereen geeft wat hij of zij nodig heeft ongeacht afkomst, cultuur, taal en godsdienst. Ten slotte gaan de vrijwilligers moedig door ondanks protest, tegenstand en bedreigingen uit verschillende hoeken.” 

Stemmen winnen

Over die tegenstand is de pastoor duidelijk. “Die is de jongste maanden geminderd. Dat mocht natuurlijk wel, na de eerdere doodsbedreigingen en felle kritiek. Al blijven er natuurlijk wel mensen die zich blijven verzetten”, zegt Maréchal. Zo stond enkele weken geleden nog een grote groep aanhangers van Voorpost en Vlaams Belang voor zijn deur om luidruchtig en met spandoeken te protesteren tegen de hulp die de pastoor aanbiedt. “Ach, dat zijn vooral mensen die stemmen willen winnen. Zoals eerder gezegd: ik laat me zeker niet afschrikken.”

Enkele weken geleden werd nog geprotesteerd aan de voordeur van de pastoor.
Benny Proot Enkele weken geleden werd nog geprotesteerd aan de voordeur van de pastoor.

Geen eindpunt

Volgens de pastoor is het de jongste tijd een stuk rustiger geworden in Zeebrugge. “Veel heeft te maken met het feit dat de razzia’s in de kerk gestopt zijn”, denkt de pastoor. “Een groep agenten die tijdens een maaltijd de kerk binnenstormt: dat geeft een enorm raar gevoel bij iedereen. Dat straalt ook af op de gemeenschap.” Toch komen er nog veel te vaak onheilspellende berichten over gewelddadige transmigranten. Zo raakte vorige week nog bekend hoe een groep transmigranten in het havengebied enkele veiligheidsagenten bedreigde met een breekmes. “Voor de duidelijkheid: ik veroordeel elke vorm van geweld. Maar in de meeste gevallen gaat dat over vluchtelingen die uit het binnenland komen en waar we dus geen enkele controle over hebben. De mensen die bij ons hulp komen vragen, blijven we aansporen om op een legale manier hulp te zoeken en asiel aan te vragen. Al blijft het me verbazen hoeveel transmigranten de oversteek kunnen maken naar Groot-Brittannië. Zolang dat mogelijk blijft, zullen ze blijven proberen”, besluit Fernand Maréchal.

Priester Fernand Maréchal.
Benny Proot Priester Fernand Maréchal.
Illegalen bij de Sint-Donaaskerk in Zeebrugge.
Mathias Mariën Illegalen bij de Sint-Donaaskerk in Zeebrugge.



Reacties

Alle reacties worden voor publicatie gelezen -en goed- of afgekeurd- door het moderatie-team van HLN. Elke reactie moet voldoen aan deze gedragsregels.
Je naam en voornaam verschijnen bij je reactie.