"Spelers delen hun verhalen, geheimen en problemen met mij"

EDDY PEPELS (61) SINDS DEZE WEEK NIEUWE VERZORGER VAN RODE DUIVELS

Dries Mertens en Eddy: goede vrienden bij PSV, nu herenigd bij de Rode Duivels.
Birger Vandael Dries Mertens en Eddy: goede vrienden bij PSV, nu herenigd bij de Rode Duivels.
Eddy Pepels is al negen jaar lang een gewaardeerd verzorger bij PSV. De 61-jarige Bocholtenaar krijgt nu de bekroning voor zijn carrière en zal minstens tot en met het WK aan de slag gaan bij de Rode Duivels. Deze week begon zijn Duivels avontuur. "Ik ben overal een vertrouwenspersoon van de spelers. Ze bellen me soms 's avonds nog op en we praten heus niet alleen over voetbal", vertelt Eddy openhartig.

Het begon voor Eddy allemaal bij het ter ziele gegane SK Lozen. "Men had mij indertijd gevraagd of ik wou helpen als verzorger en zo geschiedde."


Vervolgens trok Eddy naar Hamontlo en via Veldwezelt kwam hij terecht in derde klasse bij Heusden-Zolder. "Ik bleef er bijna dertien jaar en beleefde er een heerlijke tijd. Eerst combineerde ik mijn job zes jaar lang met een job bij de gemeente Bocholt. De ploeg promoveerde en speelde uiteindelijk zelfs een jaar op het hoogste niveau. Zo werd ik voltijds in dienst genomen. Ik leerde er letterlijk de kneepjes van het vak en begon ook met spelers te tapen. De droom duurde tot aan het faillissement in 2006. Peter Balette belde me een avond later al met de vraag om mee te komen naar Lommel. Via Luc Nilis en André van Gerven belandde ik uiteindelijk bij PSV.

Eddy's werk wordt gewaardeerd, dat liet sterspeler Memphis Depay zelfs blijken op Facebook.
Birger Vandael Eddy's werk wordt gewaardeerd, dat liet sterspeler Memphis Depay zelfs blijken op Facebook.

Timmy Simons

Het nationale elftal was altijd de ultieme droom van Eddy.


"Toen Leekens in 2012 bondscoach was, had ik al een heel positief gesprek met de bond. Eigenlijk was alles in kannen en kruiken, tot Leekens mij belde met de boodschap dat hij de nationale ploeg zou verlaten. Anders was ik toen al in de staf gekomen, maar ik hoorde er niets meer van tot na het ontslag van Wilmots. Vorige week kreeg ik de voetbalbond opnieuw aan de lijn. Timmy Simons had mij via Bart Verhaeghe gepresenteerd. Ik sprak met PSV en met hoofdtrainer Cocu en alles was snel geregeld. Bij de interlands van de Rode Duivels mag ik zonder problemen de club enkele dagen verlaten."


Zijn ontvangst bij de Duivels was in ieder geval zeer hartelijk.


"Bondscoach Roberto Martinez zelf ving me op. Hij kende mijn verleden en ik voelde me meteen thuis. De belangstelling voor de Duivels valt mee, want we worden uiteindelijk goed afgeschermd. Ik ben ook niet het type dat met iedereen op de foto gaat. Die aandacht, daar doe ik het niet voor. Ik zal zeker niet als eerste het veld op lopen omdat ik weet dat de camera's dan op mij gericht zijn", geeft Eddy aan.

Eddy (tweede van rechts) met zijn schoondochter, vrouw, zoon en dochter. Allen volledig uitgedost in PSV-outfit.
Birger Vandael Eddy (tweede van rechts) met zijn schoondochter, vrouw, zoon en dochter. Allen volledig uitgedost in PSV-outfit.

Driesje Mertens

Doldwaze anekdotes over de Rode Duivels achter de schermen heeft Eddy na enkele werkdagen natuurlijk nog niet.


"Ik vond er met Driesje Mertens wel een oude vriend terug. We kennen elkaar nog van bij PSV. Ik was zelfs aanwezig op zijn trouw. De andere jongens moet ik nog leren kennen, ik werk hier immers nog maar pas. Na enkele maanden zal dat wel komen. Ik weet intussen wel hoe een voetballer in elkaar zit."

Eddy met Gilles De Bilde, ook een grootheid bij PSV.
Birger Vandael Eddy met Gilles De Bilde, ook een grootheid bij PSV.

Horen, zien en zwijgen

Eddy is bij PSV immers meer dan zomaar een verzorger. Tijdens de lange massagesessies is hij een vertrouwenspersoon voor de stervoetballers.


"Ze weten dat ze me alles kunnen vragen. Spelers vertellen me verhalen, maar delen ook geheimen en persoonlijke problemen. Die blijven natuurlijk binnenskamers. Als verzorger moet je kunnen horen, zien en zwijgen. Het gaat heus niet alleen maar over voetbal. Soms vragen ze bijvoorbeeld hoe het met mijn kleinkinderen gaat. Die jongens beschouwen mij echt als een vriend en weten wat ze aan me hebben. Regelmatig halen ze ook fratsen uit. Ik kan intussen twee boeken schrijven over dingen die ik met hen heb meegemaakt!"


Die band met voetballers ging in het verleden soms erg ver. De Servische voetballer Danko Lazovic beloofde me toen hij bij PSV speelde dat ik met hem mee mocht naar het WK 2010 in Zuid-Afrika. Hij trok in de winter naar Zenit Sint-Petersburg, maar bleek een man van zijn woord. Die zomer mocht ik hem en enkele Servische collega's klaarstomen voor de wedstrijden." Ook op de bruiloft van de Zweed Ola Toivonen was Eddy aanwezig. "En Memphis Depay bood me zelfs aan om voltijds voor hem te komen werken bij Manchester United. Alles zou geregeld worden. Ik heb er heel lang en hard over nagedacht, maar besloot uiteindelijk om het niet te doen."


Ook bij Saoedi-Arabië, waar de Nederlandse legende Mark Van Bommel assistent-trainer is, werd er gehengeld naar de diensten van Eddy. "Ik heb zelfs niet gevraagd naar het financiële luik, want België was altijd al mijn eerste keuze. Dat begreep hij wel. Ik heb mijn familie en vrienden ook graag bij me. Zeker mijn vrouw, die mij altijd en overal steunt, mijn kinderen en mijn kleinkinderen Damian, Aaliyah, Robbe en Dries."

GROOTSTE SUCCESSEN AL BEHAALD BIJ PSV EINDHOVEN | Eddy met een kampioenenschaal van PSV.
Birger Vandael GROOTSTE SUCCESSEN AL BEHAALD BIJ PSV EINDHOVEN | Eddy met een kampioenenschaal van PSV.

Luxeleven

Ook op zijn 61ste gaat Eddy nog elke dag met plezier naar het werk. "Er is nooit een dag dat ik met tegenzin opsta. Ik moet wel werken in de weekends, maar dat neem ik er graag bij. Toen ik ooit bij Lozen begon, had ik nooit gedacht bij PSV en België uit te komen. Als ik andere mensen naar hun werk zie gaan, besef ik wat voor een luxeleven ik heb. Hopelijk kan ik dit nog lang doen!"


De Rode Duivels spelen vanavond in het Koning Boudewijnstadion hun tweede WK-kwalificatiematch tegen Bosnië-Herzegovina.