"Na 40 jaar was de klik er nog steeds"

FIETSBEDEVAART BRENGT JEUGDVRIENDEN WEER SAMEN

Emiel en Jef vertrokken met de fiets naar Santiago de Compostella.
Foto Kristof Pieters Emiel en Jef vertrokken met de fiets naar Santiago de Compostella.
Meer dan veertig jaar hadden ze elkaar niet gezien, maar een gezamenlijke droom om Compostella te bereiken, bracht hen opnieuw bij elkaar. Jeugdvrienden Emiel Verhoeven en Jef Poelemans vertrokken voor een rit van meer dan 2.000 kilometer naar het bedevaartsoord. "Deze trip sluit een periode in ons leven af", zeggen de jonggepensioneerden.

In hun jeugdjaren reden Emiel en Jef voor dezelfde wielerclub. Nadien verloren ze elkaar uit het oog en het contact verwaterde. Emiel bleef wel zijn hele leven actief op sportief vlak, onder meer als voorzitter van de wielertoeristenclub Troela 95. "Met onze club hebben we tien jaar geleden een vierdaagse trip gemaakt naar Echternacht, maar ik droomde er al lang van om ooit eens een grote fietstocht te rijden", vertelt Emiel. "Dat idee bleef in de schuif liggen. Enerzijds omdat onze wielertoeristenclub op een laag pitje stond, maar ook door problemen met de knie. Twee jaar geleden heb ik een knieprothese gekregen en had ik een lange revalidatie voor de boeg."

Reiscompagnon

De droom van Emiel kreeg plots opnieuw vuur toen hij het reisverslag volgde van gemeenteraadslid Bruno Stevenheydens. Die ondernam een voetbedevaart naar Santiago nadat hij uit een depressie was geklauterd. "Ik was intussen voldoende hersteld en vond dat het nu of nooit was. Het thuisfront ging akkoord maar op één voorwaarde: ik moest een reiscompagnon zoeken. Ze wilden niet dat ik het avontuur op mijn eentje zou ondernemen." De lotgevallen van Bruno Stevenheydens waren ook Jef Poelemans uit Steendorp niet ontgaan. "Ik herkende in de conversatie op Facebook de naam van Emiel en stuurde hem een bericht met de vraag of hij dezelfde was die veertig jaar eerder nog met mij had gekoerst. We spraken meteen af en merkten dat de klik van toen er nog steeds was."


Nadien vervoegde ook Stavros Simons uit Turnhout het groepje, maar na een voorbereidingstocht bleek dat hij er toch een ander tempo op nahield. Daarom vatte hij de tocht alleen aan. "Uiteraard hopen we alle drie samen op het plein in Santiago de Compostella te staan", zegt Emiel. Zaterdagochtend werden de twee jeugdvrienden uitgewuifd op het speelplein in de Keizer Karelstraat in Melsele. "De eerste overnachting is bij mijn dochter thuis in Nederbrakel, maar nadien geven we het comfort op en slapen we zoveel mogelijk in een tent", zegt Emiel. "We hopen op 29 mei te arriveren in het bedevaartsoord en zullen daarna nog verder doorrijden tot Kaap Finisterre. Ook bekend als het einde van de wereld. We zijn beide recent met pensioen gegaan en met deze trip sluiten we de werkende periode in ons leven af en fietsen we een volgende fase van ons leven in." De twee denken als andere mensen terug te komen. "Maar dat is eigenlijk nu al het geval", zegt Jef. "Ik ben 10 kilogram afgevallen en heb al 1.000 kilometer getraind. Mijn leven is in de voorbereiding dus al helemaal anders geworden." De 62-jarige fietsvrienden rijden ook voor het goede doel. Ze liet zich sponsoren voor het tehuis De Klaproos in Kallo. De tocht volgen kan op emiliocompostela.jimdo.com.