De man die zijn volk leerde reizen

OVERLEDEN CHRISTOPHE WIRTZ (87) ZETTE NA OORLOG MASSATOERISME OP KAART

Christophe Wirtz.
Foto Op de Beeck Christophe Wirtz.
Met een intieme plechtigheid in Wilrijk is vrijdag afscheid genomen van reispionier Christophe Wirtz (87). Hij zette na de oorlog het massatoerisme op de kaart en stichtte Sunsnacks. Hij overleed vorige week bij een hartoperatie.

Geen grotere naam in de Antwerpse reissector dan Wirtz. De wortels van het bedrijf gaan terug tot 1887, toen de overgrootvader van Christophe Wirtz een wisselkantoor opende dat ook reizen verkocht. 'Reizen Wirtz' ontstond in de jaren 20 en werd de eerste verkoopagent voor het dan nog piepjonge Sabena.


Robrecht Willaert van Travel Magazine heeft 'meneer Christophe' goed gekend. "Hij was een gepassioneerd man die marketingtechnieken toepaste die vandaag héél veel geld zouden kosten. Maar ook zijn vader Emile deed onvergetelijke dingen. Hij maakte een uitkijkterras op de Boerentoren, lanceerde een eigen 'Wirtz Radio' en begon met 'Wirtz Boten' in 1933 met cruises op het Albertkanaal. Drie jaar later stond hij in voor het transport van de Belgische atleten naar de Olympische Spelen in Berlijn. En na de oorlog bracht Wirtz de familie van de Belgische 'oorlogsbruidjes' naar Engeland en Amerika. Christophe kwam bij het bedrijf begin jaren 50. Toen al kon je met Wirtz naar Palma, een reis van vier dagen. En er waren de eerste skireizen naar Zwitserland."


Budgettoerisme

"Charismatisch man"

Ook Antoon Van Eeckhout, voorzitter van de Vlaamse Vereniging Reisbureaus, had een goede band met Christophe Wirtz. "Hij was een charismatisch man, een echte gentleman. Franstalig van huis uit, maar een Antwerpse koopman in hart en nieren. Als jongeman zag hij bij Airtour dat ze daar nogal elitair dachten over reizen. Wirtz trok de kaart van het budgettoerisme en begon in de jaren 70 met Sunsnacks. In 1989 diende zich een moeilijke episode aan: Christophe verkocht zijn bedrijf aan chartermaatschappij TEA van Georges Gutelman. Die verknalde het volledig en met VVR hebben wij er toen mee voor kunnen zorgen dat Sunsnacks overeind bleef, tot het kon worden overgenomen door Neckermann."


De naam Sunsnacks verdween uiteindelijk in 2003 van de markt, toen Thomas Cook op het toneel verscheen. Wirtz Reizen leeft vandaag nog voort in het reisbureau Wirtz-Wats op de de Keyserlei. Maar de familie Wirtz heeft er eigenlijk niets meer mee te maken. Van de zeven kinderen van Christophe Wirtz is niemand in de reissector actief.

Internettijdperk

Robrecht Willaert: "De laatste jaren van zijn leven keek hij met een zekere gemoedsrust achterom. Christophe ging drie à vier maanden overwinteren in Zuid-Amerika. Hij zei me een paar jaar geleden dat hij betwijfelde of hij in het internettijdperk nog als reisagent had willen beginnen. Eén van zijn beste slogans blijft deze: 'Mijn brochures zijn in zwart-wit, maar mijn prijzen zijn in kleur'."