"Leuke afwisseling om eens in Antwerpen te starten"

Joris Claeys en zijn schoonbroer Brian Lee Schmidt.
Foto KDS Joris Claeys en zijn schoonbroer Brian Lee Schmidt.
Zestienduizend wielertoeristen rijden vandaag, één dag voor de profrenners, hun eigen Ronde van Vlaanderen tijdens 'We Ride Flanders.' Net als vorig jaar staan er meer buitenlanders dan Belgen aan de start. Ook de Amerikaan Brian Lee Schmidt en zijn schoonbroer Joris Claeys uit Groot-Brittannië zijn er klaar voor. "Het is een leuke afwisseling eens in Antwerpen te starten."

Tussen 7 en 8 uur beginnen ze er vandaag aan in Antwerpen. Zestienduizend recreatieve renners 'effenen' het parcours voor de profs, die zondag over grotendeels hetzelfde traject zullen scheuren. Twee maanden op voorhand was het evenement al uitverkocht. De populairste afstand blijft 141 kilometer: 7.550 deelnemers kiezen voor de trip die vanuit Oudenaarde bijna onmiddellijk de heuvelzone induikt. Nog eens 1.800 fietsers kiezen voor de kortste afstand van 74 kilometer, die ook uit Oudenaarde wegschiet. Maar de volle afstand zoals de profs die afleggen, blijft in de lift zitten: dit jaar wagen 5.450 echte 'flandriens' zich aan de 237 kilometer vanuit Antwerpen, inclusief de aanloop door het Waasland en zestien hellingen met de iconische Muur van Geraardsbergen, Oude Kwaremont, Paterberg en Koppenberg. De nieuwe afstand van 200 kilometer, ook met vertrekplaats Antwerpen, lokt 1.200 deelnemers.

Prestige

Brian Lee Schmidt (50) is een Amerikaanse chirurg uit New York en zakt al voor de derde keer naar ons land af om 'zijn' Ronde te fietsen. Negen uur zat hij in een vliegtuig, met zijn fiets goed ingepakt in het bagageruim, om de afstand van 5.876 kilometer te overbruggen. Dat de ronde nu in Antwerpen vertrekt en niet in Brugge, waar hij de vorige keren van de startlijn wegschoot, vindt hij een leuke afwisseling. "Ik ken de stad al een beetje", vertelt Brian. "Enkele jaren geleden ben ik hier er al eens geweest voor mijn werk."


Vooral het Museum aan de Stroom (MAS) op het Eilandje zou hij graag eens zien. "Toen ik de laatste keer hier was, stond dat er nog niet. Ook in het buitenland spreekt dat gebouw tot de verbeelding. Alleen vrees ik dat ik er morgen alleen voorbij zal kunnen rijden."


De Ronde is heel bekend in de Verenigde Staten en wordt gezien als een zware koers, waar ook heel wat prestige rond hangt. "Daarnaast komt de familie van mijn vrouw uit de buurt van Zottegem, waardoor ik de omgeving van de Vlaamse Ardennen ook wel beter ken."

Verkeer

Brian rijdt samen met zijn schoonbroer Joris Claeys (50), die in Londen woont en werkt. Brian is getrouwd met de zus van Joris. Ook hij maakte speciaal voor de Ronde voor wielertoeristen de reis naar Antwerpen, met de Eurostar weliswaar. Ook hij sleurde zijn eigen fiets mee. Gisterenochtend pas kon het duo zich nog wat inrijden, voor D-day vandaag. Daarna was het platte rust en spaghetti eten om krachten op te doen. Voor Joris is het ondertussen al zijn vijfde deelname aan de amateurronde. "Ik ben al eens eerder in Antwerpen geweest, maar toen ik donderdagavond aankwam, schrok ik ervan hoe groot de stad is geworden. Ook de toename van het verkeer is enorm. Vroeger kon je hier nog makkelijk fietsen, maar dat is nu wel wat anders."

Legende

Net als zijn schoonbroer, die zondag de echte Ronde van Vlaanderen nog zal volgen, maar dinsdag al aan de operatietafel moet staan in de Verenigde Staten, heeft ook Joris niet veel tijd om van Antwerpen te genieten, buiten de momenten aan de start. Die vindt plaats aan Het Steen. Goed voor hem, want Joris wilde heel graag 'het kasteel aan de Schelde' zien. "Mijn oom vertelde het verhaal over Brabo en het wegwerpen van de hand. En dat daar de naam Antwerpen vandaan kwam."


Toen we hem vertelden dat die legende inderdaad wordt verteld in Antwerpen, schrok Joris toch even. "Dan moet ik het beeld op de Grote Markt toch eens van dichtbij gaan bekijken", lacht de Brit.

Trainen

Wat het duo volgend jaar gaat doen, hebben ze nog niet beslist, maar de kans is groot dat ze dan weer naar Antwerpen afzakken. Nochtans had Brian vorig jaar besloten niet meer mee te doen omdat het zo'n zware race is. "Ik ben toen ook gevallen, maar uiteindelijk ben ik toch overstag gegaan. Het is zo'n geweldige race, ik kan het gewoon niet laten."


Trainen in New York is best moeilijk door het drukke verkeer, maar ook door zijn drukke job. "Ik combineer de twee daarom: ik train op mijn hometrainer, terwijl ik achter de computer mijn mails beantwoord."

56 nationaliteiten

Net als vorig jaar staan er meer buitenlanders dan Belgen aan de start (8.236 tegenover 7.764). Het peloton blijft sowieso erg internationaal, met dit jaar liefst 56 nationaliteiten aan de start. Sommige deelnemers komen van erg ver voor hun tocht over de Vlaamse kasseien en heuvels: uit Australië, Nieuw-Zeeland, Zuid-Afrika, Maleisië, Taiwan, Costa Rica, de Verenigde Arabische Emiraten en Vaticaanstad. "Dit is goed nieuws voor het toerisme langs het parcours. De meeste deelnemers brengen vrienden en familie mee en blijven soms tot en met Parijs-Roubaix in ons land. We schatten dat er 25.000 mensen - deelnemers en entourage - blijven logeren in de regio voor drie nachten. De combinatie tussen het parcours voelen en daags nadien supporteren voor de profrenners is uniek", beseft Christophe Impens van organisator Golazo Sports. Meer info op www.werideflanders.com.

Meer buitenlanders dan Belgen

aan de start van 'We Ride Flanders'