"Laatste knuffel met m'n huisdieren"

AQUATOPIA WUIFT DRIE 'ICONEN' UIT: SMOSKE, MABOUCHE EN SANSBECCO

Verzorger Thomas neemt reuzenschildpad Sansbecco vast om het dier in te pakken voor de verhuis.
Klaas De Scheirder Verzorger Thomas neemt reuzenschildpad Sansbecco vast om het dier in te pakken voor de verhuis.
De zebrahaai Smoske en de reuzenschildpadden Mabouche en Sansbecco hebben gisteren afscheid genomen van Aquatopia in Antwerpen. Met de trein gaat het trio richting The Deep, een aquarium in Hull, Engeland. Daar wacht een bassin van maar liefst vijf keer zo groot. Maar voor de verzorgers was het een moeilijk afscheid. "Ik hou het niet droog, vrees ik", zegt Thomas.

Smoske, niet de meest toepasselijke naam die je zou verwachten voor een zebrahaai. Toch gaan de medewerkers om met Smoske alsof hij een groot uitgevallen goudvis is. "Zo genoemd omdat hij gewoon niet proper kan eten. Haaien zijn voor het overgrote deel ook niet gevaarlijk. We zijn allemaal misleid door Spielberg met 'Jaws'", vertelt Peter Venneman, nu nog manager van Aquatopia.


Voor Thomas Van Puymbroeck is het afscheid geen sinecure. Hij sleet al een derde van zijn leven tussen de vissen van Aquatopia. "Met Smos had ik een speciale band, hij is hier 13 jaar, ik 11. Elke dag zwom ik een stukje met hem. Ik hield het even niet droog. Het afscheid valt me zwaar eerlijk gezegd. Ik heb hier alle dieren zien vertrekken, maar deze drie zijn speciaal. De reuzenschildpadden ben ik nog gaan halen in Napels", zegt de dierenverzorger. "Smoske was vandaag ook niet in zijn normale doen. Hij was zenuwachtig, hij zal zelf gevoeld hebben dat ik niet helemaal op mijn gemak was. Als je 11 jaar met een dier doorbrengt, mag je ervan uitgaan dat er een speciale band ontstaat, het zijn mijn huisdieren geworden. Als ik in het water kwam, dan kwamen ze knuffelen. Onze band was heel hecht, en dit is echt het moelijkste moment."

De dieren worden voorzichtig in houten kooien naar buiten gebracht.
Klaas De Scheirder De dieren worden voorzichtig in houten kooien naar buiten gebracht.

Adoptie

De gedachte die Thomas, maar ook de andere medewerkers van Aquatopia, kan troosten is dat alle dieren zonder uitzondering goed terecht zullen komen. "We hebben gekeken naar kweekprogramma's en welke plekken er geschikt zijn. Eigenlijk hebben we geen problemen gehad met de plaatsing. De nieuwe eigenaar was daar ook mee akkoord, de dieren zijn niet voor grof geld verkocht of - erger - geëuthanaseerd, ze zijn stuk voor stuk geadopteerd", vertelt curator van de ZOO, Philippe Jouk. De Zoo is een van de instellingen die een deel van Aquatopia konden overnemen. "En hadden we de faciliteiten voor de schildpadden of de haai, dan hadden we ook hen graag overgenomen. Maar ze gaan nu naar Engeland, The Deep, waar ze maar liefst vijf keer zoveel plaats zullen hebben."

De haai wordt langzaam opgetild uit het water.
Klaas De Scheirder De haai wordt langzaam opgetild uit het water.

Kweken

Daar zal Smoske wel uit zijn pijp mogen komen. De jongeman wordt namelijk geacht om er te kweken met een Engels vrouwtje. "We hopen alleszins dat er baby-haaien van komen. Eerst worden de dieren samen gezet maar wel een tijdlang apart gehouden, ze moeten wennen aan mekaars geur. Tegen Valentijn zullen ze aan mekaar worden voorgesteld. En hopelijk komen er dan over drie jaar nakomelingen, die zullen we dan wel 'Antwerp' noemen," beloven de nieuwe verzorgers.


Wanneer Smos, Mabouche en Sansbecco op de vrachtwagen geladen worden, klaar voor hun grote reis, moeten Peter, Thomas en dierenarts, dokter Lambrechts even slikken. De verhuis valt het team zwaar. Het drietal sleet meer dan een decennia in de succesvolle attractie. Dr. Lambrechts behoudt zijn eigen praktijk, Thomas kan het Astridplein oversteken en in de Zoo aan de slag en ook Peter maakt zich niet druk. Maar wanneer op 10 februari de tanks hier leeg zijn, zullen ze met pijn de deuren dichttrekken.


Een nieuwe bestemming voor het gebouw is er vooralsnog niet.

Verzorger Thomas zwemt een laatste keer naast reuzenhaai Smoske.
Klaas De Scheirder Verzorger Thomas zwemt een laatste keer naast reuzenhaai Smoske.
Voorzichtig neemt hij Smoske in zijn armen.
Klaas De Scheirder Voorzichtig neemt hij Smoske in zijn armen.