"Hoogopgeleide mensen vind ik hier niet meer"

FERNAND HUTS (KATOEN NATIE) SLAAT ALARM OVER WURGENDE FILES

Fernand Huts, de topman van Katoen Natie.
Foto Laenen Fernand Huts, de topman van Katoen Natie.
Fernand Huts, de topman van Katoen Natie, zoekt steeds meer medewerkers in het buitenland. "Omdat we hier geen hoogopgeleide mensen meer vinden. En dat komt door de verkeersproblemen. Ik zie die niet meer opgelost geraken. We proberen de schade te beperken met satellietkantoren. Maar we gaan niemand afdanken."

Programmeurs, ingenieurs, tekenaars: jobs waarbij het niet uitmaakt op welke plek je je in de wereld bevindt. "Die mensen hoeven niet op een kantoor in Antwerpen of Kallo te zitten (de twee grote vestigingen van het bedrijf, red.)", zegt Fernand Huts. "Dat zijn typische 'white collar'-profielen. De technologie maakt veel mogelijk. Hoeveel we er jaarlijks nodig hebben? Toch makkelijk een honderdtal. De economie trekt aan, maar op de weg loopt alles vast. Je geraakt niet meer van de ene oever naar de andere in Antwerpen. We verliezen ervaren, goede werknemers. De mensen zijn het beu. Oplossingen? We doen ons best: in onder meer Stabroek, Kapellen, Gent, Wilrijk en Tessenderlo openden we satellietkantoren. Ze bieden het personeel een uitvalsbasis in afwachting van vlotter verkeer."


Geografisch aanwerven: het is uit pure noodzaak de nieuwe tactiek van Katoen Natie. Huts: "Het criterium is niet langer de beste kandidaat bij een sollicitatie. Woont hij of zij aan dezelfde kant van de Schelde als de werkplek: daar komt het op aan."


De vraag is nu: begint Katoen Natie aan de grote uitvlagging naar het buitenland? Zo'n vaart hoeft het (nog) niet te lopen. Maar toch: Katoen Natie heeft belangen in meer dan dertig landen. Van Frankrijk en Spanje tot Estland en de Verenigde Staten wordt fors geïnvesteerd. Huts: "We investeren jaarlijks zowat 400 miljoen euro, acquisities inbegrepen. Een vijfde tot een kwart daarvan gebeurt nog wel in België. Zo hebben we nu met het Havenbedrijf een akkoord bereikt over een concessie van 15 hectare aan het Delwaidedok op de rechteroever, met nog een optie op 11 hectare extra. We willen die terreinen op korte termijn ontwikkelen. Dan hoeven we niet meer door de ook al verstopte Liefkenshoektunnel om chemische producten te verwerken die op rechteroever worden gemaakt."

Bloktreinen

Bloktreinen tot 600 meter lang, zelfs voor afstanden van een paar kilometer, zijn een ander antwoord van Huts op het verkeersinfarct. Maar als het over Belgische jobs gaat, is de ondernemer pessimistisch. "Als mensen niet meer op vacatures reageren en er personeel uitstroomt, kan de werkgelegenheid nog moeilijk stijgen. Momenteel tellen we 4.500 man."


Daar wordt ook Indaver bijgeteld, de afvalspecialist die in 2015 door Katoen Natie is overgenomen. In de omgeving van de Hooge Maey in Antwerpen wil Huts zoals bekend een proeffabriek bouwen om moeilijk recycleerbaar plastic afval te verwerken. Een verhaal dat herinneringen oproept aan de Saudische investeerder ERS die een reusachtige fabriek zou bouwen in de haven. Maar dat liep met een sisser af. Indaver bezit veel betere kaarten. Huts: "De veiligheidsstudies zijn bijna klaar. In de loop van 2018 willen we een vergunning aanvragen. De timing nadien hangt ook van de overheid af. Maar zodra de vergunning er is, starten we."