Carnaval én Rubens moeten toeristen lokken

AANTAL BEZOEKERS STIJGT ELK JAAR, STAD WIL ZICH RICHTEN OP BUITENLANDERS

Niet alleen carnaval en het belfort, maar ook het schilderij van Rubens moet Aalst toeristisch op de kaart zetten. Vanaf 2018 staan in Vlaanderen drie jaar lang de Vlaamse meesters - onder wie Rubens - centraal, en Aalst wil mee op de kar springen om zo meer buitenlandse toeristen aan te trekken. "Dat willen we zeker bekijken", zegt de kerkfabriek.

Eind oktober ging een groep toeristen uit De Haan met de schepen van Toerisme Mia De Brouwer (N-VA) op de foto: het was de 250ste groep van 2016 en dat was een nieuw record. De Aalserse gidsen leidden vorig jaar 211 groepen rond in de stad, wat al een serieuze stijging was ten opzichte van 2014 toen er 164 stadsrondleidingen waren. Ook de dagtrippen zitten in de lift, met een stijging van 33 in 2014 naar 39 in 2015. Bij een dagtrip blijft een groep een hele dag in Aalst en wordt een bezoek aan de stad meestal gecombineerd met een restaurantbezoek en een kijk achter de schermen bij een lokaal bedrijf. In 2015 werd de onlinebrochure voor dagtrips 4.000 keer bekeken.

Hopmarkt

De motor van de toeristische opgang van de stad is de opening van het toeristisch infokantoor op de Hopmarkt dat in maart 2015 opende. "Het infokantoor in de Molenstraat kreeg in 2014 zo'n 12.500 bezoekers over de vloer. In 2015 kwamen er in het nieuw kantoor 20.805 bezoekers en dit jaar waren er eind september al 20.000 bezoekers geweest", zegt schepen Mia De Brouwer (N-VA). Je kan er terecht voor brochures en tips, maar ook voor de 360°-film. "Alle toeristische rondleidingen starten in onze 360°-cinema, waar ze een mooi overzicht krijgen van wat er doorheen het jaar in Aalst te doen is. Vaak krijg ik van Aalstenaars te horen dat ze niet wisten dat dit er was. We zijn er nochtans erg trots op bij Toerisme. Iedereen is lovend over de film, en via mond-aan-mondreclame komt er meer en meer volk naar het infokantoor. Maar in het algemeen kent de Aalstenaar het niet. Hopelijk komen de inwoners van de stad dat zelf ook eens ontdekken", zegt Sandy Osselaer van Toerisme. Andere niet onbelangrijke ingreep: de toeristische bewegwijzering die de laatste jaren overal in de stad werd geïnstalleerd.

Rubens

De Sint-Martinuskerk herbergt een pareltje van Vlaamse kunst dat weleens dé grote publiekstrekker van de komende jaren zou kunnen worden: 'H. Rochus door Christus aangesteld tot patroon van de pestlijders' van de Vlaamse meester Rubens.

"De voorbije jaren hebben we de basis gelegd en ons vooral gericht op de Nederlandstaligen. Vanaf volgend jaar gaan we een trapje hoger. Aalst zal bijvoorbeeld aanwezig zijn op de World Travel Market in Londen, samen met Toerisme Vlaanderen. In overleg met Toerisme Vlaanderen zullen we ons op bepaalde markten richten. Het is nog onduidelijk of dat nu op de Amerikaanse of de Aziatische zal zijn. Onze troeven liggen wel vast: het belfort, door Unesco erkend; carnaval, door Unesco erkend; en last but not least het prachtige Rubens-schilderij in de Sint-Martinuskerk. 2018 wordt het toeristische Rubensjaar en dan zullen er zeker Rubens-toeristen naar Aalst komen", zegt Sandy. Jean-Paul Bosteels wil dat zeker voorleggen aan de kerkfabriek. "We zijn nogal druk bezig geweest met de restauratiewerken. Begin 2018 zal de kerk trouwens niet open zijn, want er wordt een nieuwe verwarming aangelegd. Als men van Rubens een toeristische trekpleister wil maken, zal de stad dan ook wel suppoosten moeten voorzien om alles in de gaten te houden in de kerk. Dat het een absoluut meesterwerk is staat buiten kijf, het werk werd ooit gestolen door de Fransen en die hingen het in het Louvre, maar Aalst kreeg het gelukkig terug."

Deze groep toeristen uit De Haan was de 250ste die Aalst bezocht in 2016.
Repro Rutger Lievens Deze groep toeristen uit De Haan was de 250ste die Aalst bezocht in 2016.
De kleurrijke praalwagens tijdens carnaval moeten naast Aalstenaars ook buitenlandse toeristen aantrekken.
BELGA De kleurrijke praalwagens tijdens carnaval moeten naast Aalstenaars ook buitenlandse toeristen aantrekken.
Jean-Paul Bosteels van de kerkfabriek van de Sint-Martinuskerk met 'De heilige Rochus door Christus aangesteld tot patroon van de pestlijders' van Rubens achter zich.
Rutger Lievens Jean-Paul Bosteels van de kerkfabriek van de Sint-Martinuskerk met 'De heilige Rochus door Christus aangesteld tot patroon van de pestlijders' van Rubens achter zich.