"Nooit eerder zoveel volk gezien"

MENSENMASSA OVERSPOELT SINT-NIKLASE STADSKERN VOOR VREDEFEESTEN

Sint-Niklaas heeft er een succesvol weekend op zitten, met vooral zaterdag een absolute topdag voor de Vredefeesten en het stadsfestival Villa Pace. Een ware overrompeling werd het, met liefst 60.000 bezoekers in de stad die dag. "Een recordopkomst. Nooit eerder was er op één dag zoveel volk op de Vredefeesten", klonk het.

Drie dagen lang was Sint-Niklaas in feeststemming het voorbije weekend. De regen zorgde er dan wel voor dat er vrijdag maar een tiental luchtballons te zien waren en zondag was de wind dan weer de grote spelbreker, maar het ideale weer op zaterdag heeft het hele weekend goedgemaakt, in de overtreffende trap zelfs. In de hele stad, van het Stationsplein tot het Castrohof, was het 'over de koppen lopen'. Volgens de tellingen van de lokale politie zakten zaterdag liefst 60.000 mensen af naar de stadskern, een recordopkomst op één dag.

Overrompeling

"Rond 19 uur stonden er rond de Grote Markt zo'n 20.000 mensen naar het opstijgen van de luchtballons te kijken. Voor Axelle Red, de headliner die avond, waren er zo'n 15.000 toeschouwers. Ook op de andere stadspleinen stond het overal vol. Een feestelijke overrompeling dus en een nooit eerder geziene opkomst op één dag voor de Vredefeesten", aldus Tijl Wymeersch van de stadsdienst evenementen.

De politie moest die zaterdagavond op de Grote Markt de ingang naar de Nieuwstraat afsluiten omdat het er té druk werd. Wie richting Castrohof wilde, kon alleen via het Hendrik Heymanplein. "Het is uiteraard fantastisch als je een feestprogramma aanbiedt dat een heel groot publiek aanspreekt. Maar het comfort van dat publiek is ook een belangrijk aandachtspunt. We gaan bekijken op welke manier we in bepaalde straten de situatie kunnen verbeteren bij zo'n massale opkomst."

Zaterdagavond was het enige moment dit weekend waarop zowat alle ballons te zien waren, meer dan zestig in totaal, met telegeleide miniballons, gasballons, heteluchtballons en de grote specialevormballons. Eén van de grootste luchtschepen ter wereld, de 'racemotor' van liefst 34 meter hoog en 47 meter breed, lokte de meeste bewonderende blikken. Naast die enorme ballon verbleekte zelfs het stadhuis.

Even paniek

Eén klein incident was er zaterdag, met een Nederlandse ballonpiloot die voor het eerst opsteeg bij de Vredefeesten. Zijn ballon bleef met het veiligheidstouw aan het voertuig op de grond hangen, waardoor er even paniek was bij de crew. Het organisatieteam greep echter snel in en legde de ballon terug neer op de grond.

Al sinds 1948 bestaat dit ballonfestival tijdens de Vredefeesten in Sint-Niklaas. Volgend jaar volgt de 70ste editie, in het jaar waarop de stad ook de 800ste verjaardag viert.

Ballons stijgen op de Grote Markt op, met een massa volk rond het terrein. Een zicht uit de mand van ballonvaarder Geert Ivens.
Joris Vergauwen Ballons stijgen op de Grote Markt op, met een massa volk rond het terrein. Een zicht uit de mand van ballonvaarder Geert Ivens.
De gigantische racemoto, één van de grootste specialevormballons ter wereld.
Joris Vergauwen De gigantische racemoto, één van de grootste specialevormballons ter wereld.
Joris Vergauwen
Joris Vergauwen