Zo wil VR-startup Jaunt ook film ingrijpend veranderen

Jaunt
Virtual reality is niet alleen maar bedoeld voor videogames en museumervaringen, denkt de Nederlandse ingenieur en serieondernemer Arthur Van Hoff. Met zijn Californische startup Jaunt onderzoekt hij hoe de nieuwe technologie ook het klassieke medium film kan transformeren.

De eerste virtual reality-headsets die stilaan op de markt druppelen, lijken vooral te zijn gemaakt als een geavanceerd videogameplatform. Maar het medium heeft veel meer in zijn mars dan dat: er zijn onder meer toepassingen te bedenken in de gezondheidszorg, de vastgoedmarkt, de retailsector en het onderwijs.

En ook op de entertainmentmarkt stopt het niet bij games alleen. Volgens Arthur Van Hoff, medeoprichter en technologiedirecteur bij VR-startup Jaunt, staat de nieuwe technologie klaar om een nieuwe wind te doen waaien door het klassieke filmmedium.

"Klassiek entertainment en gaming komen samen in VR, dat net als gamen een heel individuele belevenis geeft", zegt Van Hoff in het Californische Palo Alto, waar de hoofdzetel van het bedrijf gevestigd is.

"Maar het is ook een realistischere belevenis: je zit, vanaf het moment waarop je de headset op hebt, recht in de gebeurtenissen. Nu is het zaak om die ervaringen wat extra betekenis te geven door op de juiste manier een verhaal te vertellen. We zijn nog keihard aan het experimenteren, en moeten met de hele industrie nog de juiste technische standaarden bepalen en goeie verteltechnieken uitvinden."

Via een demo op een 'developer'-versie van de Oculus Rift-bril toont hij wat dat voor hem betekent. Een scène die de vormelementen van een monsterfilm à la 'Aliens' heeft, laat de kijker rustig rondkijken in een scheepsruim. VR is natuurlijk vanuit zijn oorsprong een interactief medium, waardoor het brengen van auctorieel bepaalde content, scènes waarvan de filmmaker wil dat de kijker ze heeft gezien, op een heel andere manier moet gebeuren. In het korte filmpje is dat door een schelle schreeuw van een arme drommel die, ter linkerzijde van de kijker, ineens door het monster wordt weggesleurd. "In VR moet je de kijker altijd naar je scènes toe leiden", zegt Van Hoff. "Het gebruik van geluid gaat, bijvoorbeeld, veel belangrijker worden."

Dat soort technieken is Jaunt, samen met onder meer de filmschool van de University of Southern California en het Sundance Institute, dat steun in allerlei vormen verleent aan jonge, onafhankelijke filmmakers, nu aan het uitvinden. Een cinematisch verhaal vertellen via VR is een kwestie van 'cues': auditief, zoals het voorbeeld dat Jaunt zelf liet zien, of visueel: een personage dat ergens naartoe wijst, bijvoorbeeld. "We leren mee met de filmmaker én de kijker", zegt Van Hoff.

Jaunt-medeoprichter en -CTO Arthur Van Hoff
Jaunt Jaunt-medeoprichter en -CTO Arthur Van Hoff

Knapste koppen

Honderd miljoen dollar aan durfkapitaal verleent hem ondertussen het voordeel van de twijfel. Het is geld dat de afgelopen twee jaar werd opgehoest door een brede waaier aan media- en technologiebedrijven en geïnteresseerde individuen. Zoals de Duitse mediagroepen Axel Springer en ProSiebenSat.1, het exploitatiebedrijf van de New Yorkse Madison Square Garden, entertainmentreus Disney, en ex-Beatle Paul McCartney.

Heel wat andere bedrijven zijn, parallel met Jaunt, aan het experimenteren met VR-technologie voor cinematische toepassingen. Vooral in de toeristische sector kennen ze ook hun allereerste commerciële gebruik: musea en andere toeristische trekpleisters op de wereld krijgen hun eerste 'VR-rondleidingen'.

Maar het idee van Van Hoff, een Nederlandse computerwetenschapper die in het verleden onder meer mee aan de wieg stond van programmeertaal Java en ook lees-app FlipBoard hielp groeien, is om dat veel ambitieuzer aan te pakken. Hij wil de knapste koppen in zowel de filmindustrie als de tech-wereld bij elkaar brengen.

Onverwachte toepassingen

Jaunt dekt vier cruciale elementen af. Het heeft eigen hardware gebouwd én software ontwikkeld, al zijn die op dit moment niet breed commercieel verkrijgbaar. Ze dienen eerder om Jaunt te helpen in de twee andere activiteiten die wèl de huidige corebusiness van het bedrijf vormen: het afleveren van VR-content via zijn eigen distributieplatform, en het mee produceren van korte filmische VR-ervaringen.

Ondertussen wordt er verder gesleuteld aan de technologie, de processen, de kennis. "Het probleem waarmee virtual reality momenteel kampt is een Silicon Valley-probleem", zegt Van Hoff. "De technologie zit nog in volle groei: er zijn vooral ingenieurs nodig om het nog beter te maken. Het creatieve werk kan altijd elders."

Ondertussen zoekt Jaunt ook verder naar nieuwe toepassingen voor VR. Van Hoff ziet ze onder meer in nieuwsmedia, reclame en gezondheidszorg: tijdens het Mobile World Congress, eind februari in Barcelona, vertelde hij onder meer over de mogelijkheid om VR-headsets in rusthuizen te introduceren, zodat hun immobielste inwoners via de bij hun kinderen opgestelde VR-camera vanop een afstand familiefestiviteiten kunnen meebeleven.

"We zijn bezig een markt te creëren", zegt Van Hoff. "We zorgen ervoor dat mensen begrijpen wat er mogelijk is."