Hoe Google meer en meer de 'moonshots' opzoekt

ANP
De Europese Commissie bereidt een nieuw onderzoek voor naar de handelspraktijken van Alphabet, de nieuwe moederholding die stichters Larry Page en Sergey Brin hebben gebouwd boven Google. Een onvermijdelijk neveneffect van het model dat de twee ondertussen al bijna twee decennia hanteren: enorme omzetten halen uit dingen die relatieve 'easy money' opbrengen, om daarmee ambitieuze en riskante projecten te financieren.

Er loopt al een Europees onderzoek naar de manier waarop de internetgigant zijn zoekresultaten koppelt aan links naar shoppingpagina's. Nu komt daar nog een nieuwe doorlichting bij over de marktdominantie van Googles besturingssysteem Android, dat momenteel op meer dan 80 procent van alle smartphones draait.

Alphabet treedt daarmee in de voetsporen van bedrijven als Microsoft, Intel, IBM, Coca-Cola en Gazprom, die allemaal op een bepaald moment zo groot werden dat ze volgens de Europese marktregulatoren een bedreiging gingen vormen voor de vrije concurrentie.

Alphabet heeft zichzelf gedoemd om groter en groter te worden in het koppelen van reclameinkomsten aan de verscheidene producten die het 'gratis' aan de consument aanbiedt

Alphabet heeft zichzelf gedoemd om groter en groter te worden in het koppelen van reclameinkomsten aan de verscheidene producten die het 'gratis' aan de consument aanbiedt. Die laatste komt daarmee namelijk in het 'ecosysteem' van de technologiegigant terecht, en wordt er ten volle blootgesteld aan de reclameboodschappen waarmee het bedrijf zijn omzet van zo'n 75 miljard dollar (66 miljard euro) per jaar binnenrijft. Waarop het vorig jaar een nettowinst van 17 miljard dollar (15 miljard euro) maakte. Waarmee het vervolgens een cashberg van 72 miljard dollar (63 miljard euro) oppotte.

Alphabet-ceo Larry Page
Google Alphabet-ceo Larry Page

Onder de koepel

Het zijn astronomische bedragen, maar Alphabet stelt dat het dat kapitalistische succes vooral nastreeft om de volgende stap te financieren: het beter maken van de samenleving door middel van technologie. Het heeft volgens CEO Larry Page geld nodig voor wat ze zelf graag 'moonshots' noemen: investeringen in technologie die vandaag nog bijlange niet klaar is voor de consumentenmarkt, maar in de toekomst misschien wel een levensveranderende impact kunnen hebben.

Vandaar ook de nieuwe holdingstructuur Alphabet, die van Google - gedegradeerd tot één van de elf dochterbedrijven onder de koepel - een soort van mecenas maakt, die de wilde avonturen van de andere cenakels financiert.

Nest, de door Google overgenomen ontwikkelaar van slimme thuisautomatisering, is een van die Alphabet-vazallen die nog wel eventjes van het break-even verwijderd is. Vorig jaar draaide het een omzet van 340 miljoen dollar (299 miljoen euro), wat nog niet meteen in de buurt komt om Googles investering van 3,2 miljard dollar (2,8 miljard euro) goed te maken.

Andere Alphabetbedrijven zijn de investeringsmaatschappijen Google Ventures en Google Capital, die voor een looptijd van minstens enkele jaren investeren in interessante technologiebedrijven in Silicon Valley.

Über-multinational

En dan zijn er de waarachtige gokken. Alphabetbedrijven als Calico, een bedrijf wiens gezondheidstechnologie erop gericht is om ooit de levensverwachting van de modale mens enkele decennia verder te rekken. Verily, dat met zijn slimme contactlens een stapje verder probeert te gaan dan Googles goeddeels mislukte Glass-experiment. DeepMind, dat bezig is aan schrikwekkend slimme artificiële intelligentie. De onderzoeks-en-ontwikkelingspoot Google X, die zopas werd losgescheurd van Google en nu als zusterbedrijf onder Alphabet zit.

Google diversifieerde snel zijn productportfolio, om niet in de val te lopen waarin Microsoft momenteel zit

Dat zijn dingen die een hoop geld kosten, en om dat te blijven ophoesten probeert Alphabet van de afdeling die de bulk van de inkomsten binnenbrengt een op strikt kapitalistische waarden drijvende multinational te maken. Maar wel een die heeft bijgeleerd van zijn voorgangers.

Google diversifieerde bijvoorbeeld snel zijn productportfolio, om niet in de val te lopen waarin Microsoft - met zijn Office- en Windows-producten die alle nieuwe ondernemingen van het bedrijf futiel maakten - momenteel zit. Het maakte van doorgedreven R&D zijn handelsmerk en bouwde er een soort bedrijfsmythe rond, net als Nike. En het bouwt met zijn Fiber-breedbandinternetverbindingen in de VS een basisinfrastructuur op die vergelijkbaar is met die van General Electric een eeuw geleden.