Hoe drones worden ingezet voor een betere wereld

kos
In het westen zijn drones vooral een hoogtechnologisch speelgoedje, maar in andere delen van de wereld kunnen ze een krachtig verschil maken in onder meer hulpverlening en bescherming van het ecosysteem. Ngo's en technologiebedrijven gebruiken de tuigjes om essentiële medicijnen snel in vergelegen ziekenhuizen te krijgen, lappen oerwoud te monitoren op illegale ontbossing, of de laatste telgen van bijna uitgestorven diersoorten in de gaten te houden.

Sinds drones een zevental jaar geleden van strikt militaire toepassingen naar burgerhanden zijn gegaan, worden ze vooral als gadget verkocht. Er zijn een aantal professionele applicaties voor ontstaan, zoals luchtfotografie, maar een resem ngo's en aanverwante bedrijven zoekt het verder: ze gebruiken de nieuwe technologie voor goede doelen.

1 / Medicijnen droppen

Bedrijven als DHL en Amazon plannen al eventjes om toekomstige leveringen door middel van drones te doen gebeuren, maar het Amerikaanse bedrijf Zipline International is er nu al mee bezig. Het startupbedrijf levert essentiële medicijnen aan landelijke ziekenhuizen in Rwanda, die moeilijk te bereiken zijn over de weg en over beperkte opslagfaciliteiten beschikken. In samenwerking met het Rwandese ministerie van volksgezondheid, en met financiële steun van onder meer Google Ventures, is Zipline bezig met het uitbouwen van een hele vloot drones, die op termijn 150 vluchten per dag moeten ondernemen naar rurale klinieken in het land.

De traditionele dronevorm - een 'quadrikopter' met vier propellers bovenaan - is niet in staat om de afstanden af te leggen of het gewicht te dragen dat nodig is voor deze job. Dus zet Zipline een leger drones naar eigen design in, die eerder lijken op kleine sportvliegtuigjes en de goederen op een vaste plaats parachuteren.

Zipline

2 / Strijd voeren tegen stropers

In 2014 werden er wereldwijd 40.000 olifanten afgeslacht door stropers. Dat is problematisch, aangezien er volgens schattingen van het World Wildlife Fund nog maar minder dan een half miljoen Afrikanen en slechts een vijftigduizendtal Aziatische olifanten meer in het wild lopen. Nationale overheden in verscheidene Afrikaanse landen voeren een bitse strijd tegen georganiseerde stroperij, maar het oppervlakte dat ze in de gaten moeten houden is te groot om de willekeur van de aanslagen het hoofd te bieden. Het Amerikaanse Air Shepherd-project, opgestart door de Charles A. and Anne Morrow Lindbergh Foundation probeert nu dat laatste probleem op te lossen met drones.

In eerste instantie worden er momenteel al vluchten uitgevoerd boven Zuid-Afrikaanse wildparken, waar de met nachtzichtcamera's uitgeruste toestellen constant de lokale populatie in de gaten houden, en meteen alarm slaan wanneer er stropers aan het werk zijn. De drones zijn opnieuw eerder een soort minivliegtuigjes dan de wendbaardere quadrikoptervorm, opnieuw om een zo groot mogelijk territorium te kunnen afdekken.

Air Shepherd

3 / Aardbevingsschade opmeten

Twee dagen na de zware aardbeving die in 2015 Nepal teisterde, zette Skycatch drones in op de zwaarst geteisterde plaatsen, om te analyseren waar er mogelijk nog mensen onder het puin zaten. Het Californische bedrijf maakt software waarmee dronebeelden kunnen worden geanalyseerd voor verscheidene commerciële toepassingen, gericht op de recht uit het winkelrek verkochte drones van fabrikant DJI. Maar de 'hulpverleningspoot' van de onderneming probeert die softwareproducten onder de aandacht van potentiële klanten te brengen door ze in te zetten voor dit soort doeleinden.

Na de humanitaire interventie zette Skycatch Relief zijn vloot van drones in om de schade aan de architecturale wonderen in het land, zoals boeddhistische tempels, op te meten. De software van het bedrijf genereerde op basis van de opgenomen beelden een 3D-model van de plaatsen waar er reconstructie nodig was, zodat die laatste kon beginnen voordat het moessonseizoen begon.

Skycatch Relief

4 / Ontbossing bestrijden

Biologiestudent Max Messinger bouwde, eveneens in 2015, zijn eigen drone om los te laten boven het 145.000 hectare grote Los Amigos-reservaat in Peru, een onderdeel van het Amazonewoud, waar de lokale overheid een onhaalbare strijd voert tegen illegale mijnbouw en ontbossingen. De drone die hij bouwde, en de software die erop geïnstalleerd staat om de beelden die het tuig maakt te analyseren, heeft voldoende aan een vlucht van 16 kilometer boven de boomtoppen om aan te geven waar er plotseling gaten blijken te zijn in het groen. De Amerikaan exploiteert nu de uitvinding voor commerciële doeleinden in zijn dronebedrijf Linn Aerospace.

Linn Aerospace