Facebook beter in gezichtsherkenning dan de FBI

AP
De FBI heeft een nieuw gezichtsherkenningssysteem ontwikkeld, het NGI (Next Generation Identification), dat deze zomer in gebruik wordt genomen. NGI zal miljoenen foto's samenbrengen in een centrale federale database, die tegen eind 2014 alle 50 staten zal bestrijken. Enige minpunt: het systeem van Facebook is beter.

Wie zich zorgen maakt over Big Brother en gezichtsherkenning op de computer, zal vanaf deze zomer een goede reden hebben om bang te zijn. De FBI speelt al een tijdje met het systeem van gezichtsherkenning, maar deze zomer zal dat eindelijk in werking treden. Alleen werkt dat systeem niet zo goed.

Machtige rechtsorganisatie overtroefd door sociaal netwerk
De website Electronic Frontier Foundation, die de "rechten in de digitale wereld verdedigt" heeft het nieuwe systeem van de FBI al uitgebreid onderzocht. Uit de cijfers valt af te leiden dat het NGI (Next Generation Identification) niet zo goed is in het herkennen van gezichten. Wanneer het gezicht van een verdachte wordt doorgegeven, komt NGI met een lijst van 50 mogelijke namen. De kans dat de naam van de verdachte in de lijst opduikt is 85 procent.

Vergelijk dat met het DeepFacesysteem van Facebook, dat eerder deze maand werd voorgesteld, en het ziet er nog slechter uit voor de FBI. Geef Facebook twee foto's en het zegt je met 97 procent nauwkeurigheid of het dezelfde persoon is. Dat is even nauwkeurig als wanneer een mens de foto's zou moeten vergelijken. Met andere woorden: de machtigste rechtsorganisatie van de VS wordt overtroefd door een sociaal netwerk.

Terwijl er meer dan genoeg opdrachtnemers zijn die "bijna-menselijke" herkenningscapaciteiten beloven, is echte gezichtsherkenning een stuk moeilijker dat de industrie te kennen geeft.

Lastiger dan vingerafdrukken
De FBI verwacht dat het herkennen van gezichten op dezelfde manier verloopt als bij vingerafdrukken. Zelfs een onbedoelde vingerafdruk kan leiden tot een positieve identificatie die sterk genoeg is om om iemand aan te houden in de rechtbank. Voor gezichtsherkenning gaat die ballon echter niet op.

De voornaamste reden dat het NGI niet zo nauwkeurig is, is dat de kwaliteit van de FBI-foto's te wensen overlaat. Je hebt voor die gezichtsherkenning een foto nodig waarbij de persoon rechtstreeks in de lens kijkt, niet meer dan 15 graden van de centrale as. Dat werkt goed voor mugshots of systemen waarbij mensen intentioneel een gezichtsafdruk bezorgen. Voor meer indringerig gebruik, zoals gezichten van criminelen spotten via openbare camera's, is dat een stuk lastiger. Bewakingscamera's hangen meestal aan het plafond of aan straatlampen. Tegen de tijd dat de verdachte dicht genoeg komt voor een gezichtsafdruk, is de hoek meestal zo slecht dat de herkenningstechnieken niet werken. Moderne camera's zijn er niet op voorzien om te werken met gezichtsherkenning. Het is niet eens duideijk hoe je ze zou kunnen aanpassen.

Gezichtsherkenning is lastiger dan identificatie door middel van een vingerafdruk.
GETTY Gezichtsherkenning is lastiger dan identificatie door middel van een vingerafdruk.

Facebook kan dat probleem omzeilen omdat het weet wie je vrienden zijn en wie zeer waarschijnlijk zal opduiken in je foto's. De sociale netwerksite heeft dan ook een pak meer foto's om mee te werken, (250 miljoen) dan de 50 miljoen foto's van de FBI.

De grootste vraag: hoe ver kan de overheid gaan?
De FBI kan nog steeds een gezichtsherkenningssysteem maken dat werkt. Het heeft gewoon meer foto's, meer namen en een slimmer netwerk nodig om het allemaal te organiseren. Met andere woorden: het heeft de hulp nodig van Facebook. En dat is slechts een gerechtelijk bevel verwijderd.

Facebook is momenteel verwikkeld in een hevige juridische strijd met de advocaat van de regio Manhattan, over waar de grens ligt voor aanklagers om gebruikersgegevens te verzamelen. Indien Facebook het gevecht verliest, zouden aanklagers en rechtsorganisaties wel eens over genoeg gegevens kunnen beschikken om hun systeem up-to-date te brengen. Gezichten selecteren en een lijst van kennissen opbouwen via automatisch getagde foto's, bijvoorbeeld. Het eindresultaat zou verdacht veel kunnen lijken op de gezichtherkenners waar we al een tijdlang voor gewaarschuwd worden.

Wat Facebook kan, kan de FBI ook
Als Facebook erin geslaagd is om gezichtherkenning te doen werken, dan zal de FBI ongetwijfeld ook een manier vinden om het te doen werken. Is het niet door alle gegevens van de verdachte te verzamelen, dan is het door heel het proces te herconstrueren. De grote vraag is hoe diep de overheid zal kunnen reiken in het systeem van Facebook, en die blijft (voorlopig) nog even onbeantwoord. De FBI verliest misschien met camera's en computers, maar het kan nog steeds winnen in de rechtzaal.