Eindelijk een échte nieuwe titel van huis achter 'World of Warcraft'

'Heroes of the Storm' is de eerste échte nieuwe titel van Blizzard in meer dan een decennium.
Blizzard 'Heroes of the Storm' is de eerste échte nieuwe titel van Blizzard in meer dan een decennium.
'World of Warcraft'-maker Blizzard Entertainment lanceerde 'Heroes of the Storm', zijn eerste écht nieuwe titel in meer dan een decennium, gisteren tijdens een groot fan-evenement in Londen. Maar het razend populaire gamelabel had geen spectaculaire show nodig om aandacht te creëren voor zijn nieuwe game: de brede fanbasis die het bedrijf de afgelopen twintig jaar rond zich heeft geschaard, hypet de boel gewoon vanzelf.

Een nieuwe game van Blizzard Entertainment, het Amerikaanse gamebedrijf achter onder meer 'World of Warcraft', dat is als een nieuw album van AC/DC, Bruce Springsteen, de Rolling Stones of een andere rockgrootheid: per definitie een evenement, zo gemaakt door een grote fanbasis wiens enthousiasme aanstekelijk werkt op het bredere publiek. Met hun 'Heroes of the Storm', dat vandaag live ging, hebben ze bovendien een soort 'best of'-compilatie gemaakt: één game waarin de belangrijkste personages - goed en kwaad - uit hun 'Diablo'-, 'Warcraft'- en 'Starcraft'-reeksen het online tegen elkaar uitvechten.

"Die drie franchises liggen, qua genre en visuele aanpak, ver uit elkaar, maar we probeerden een soort 'wat als'-universum te creëren", zegt Phill Gonzales, die de visuele stijl van 'Heroes of the Storm' overziet. "Zoals sportliefhebbers zichzelf afvragen hoe een gevecht tussen Muhammad Ali en Mike Tyson er zou hebben uitgezien: het kan niet, maar toch wil je het weten."

De gevechten in 'Heroes of the Storm' voltrekken zich live, over het internet, en volledig gratis: er wordt alleen geld verdiend via eventuele items in de game. De game is een zogeheten 'Moba' (Multiplayer Online Battle Arena), zoals dat subgenre wordt genoemd, net zoals hedendaagse, waanzinnig populaire games als 'League of Legends'.

Het komt erop aan om het samen met vijf spelers tegen vijf andere spelers op te nemen, en samen de vijandelijke basis te vernietigen. Snelle klikvaardigheden én tactisch inzicht, dat spelers wellicht al hadden ontwikkeld in de andere Blizzardgames, gaan hand in hand. Of ze leerden het in Defense of the Ancients (DoTa), een uitbreiding bij 'Warcraft III' die Blizzard in 2005 lanceerde, en waarop deze game een geestelijke opvolger is. "Maar we hebben 'Heroes of the Storm' veel toegankelijker gemaakt", zegt Gonzales' collega-artiest Luke Mancini. "De gevechten duren twintig minuten, zodat je een rondje van de game tijdens je lunchpauze kunt spelen. Alles gaat snel en gestroomlijnd; het is bijna een mix tussen een vechtspelletje en een 'Moba'."

Die drie franchises liggen, qua genre en visuele aanpak, ver uit elkaar, maar we probeerden een soort 'wat als'-universum te creëren

Phill Gonzales van Blizzard
'Heroes of the Storm' is een soort best of-compilatie van eerder verschenen Blizzard-games.
Blizzard 'Heroes of the Storm' is een soort best of-compilatie van eerder verschenen Blizzard-games.

In kostuum

Om de lancering van zijn game wat promotionele kracht bij te zetten, nodigde de gamemaker gisteren een paar duizend zware fans van 'Heroes of the Storm', die de onafgewerkte 'bèta'-versie van de game hadden gespeeld, uit. Het Londense Old Billingsgate deed van het einde van de negentiende eeuw tot 1982 dienst als overdekte vismarkt, maar het Victoriaans gebouw werd later omgebouwd tot evenementenhal.

Er waren lichtshows, en 'game director' Dustin Browder kwam samen met Gonzales en Mancini de game toelichten aan het publiek. Nieuwe personages uit de favoriete games van de duizenden bezoekers, nieuwe mogelijkheden, dat gaat er altijd in bij dit publiek. Of toch het gedeelte ervan dat aandacht had voor de show op het podium: op een batterij van pc's bleef een tiental gamers hardnekkig verder gamen op de bètaversie van 'Heroes of the Storm' - die ze ook al enkele weken of maanden gewoon thuis aan het spelen waren geweest. Het maakte weinig verschil dat ze naar Londen waren afgezakt, of dat er op amper honderd meter van hen vandaan een groots evenement was georganiseerd: dit was een feest voor Blizzard-fans, ònder Blizzard-fans, en tijdens zo'n feest moest er vanzelfsprekend worden gegamed.

Tijdens een niet onbelangrijk gedeelte van de show werd er aandacht geschonken aan 'cosplay'-spelers, die zo erg opgaan in een bepaald personage uit de game dat ze diens kostuum meticuleus namaken in het echt, en zich er tijdens bijeenkomsten als deze in tooien. Ook al betekent zoiets dat ze - zoals een vrouwelijke cosplayer het publiek toevertrouwde - vier tot vijf uur in kostuum en make-up moeten investeren om klaar te zijn voor hun publieke performance.

Die hoge mate van vereenzelving met een personage is niet zo vreemd voor een gamelabel als Blizzard, dat - meer dan op de naam van zijn series - drijft op zijn personages. "Er is een monumentale verbondenheid ontstaan tussen sommige spelers en bepaalde personages", zegt Gonzales. "Pas met 'Heroes of the Storm' hebben we écht gezien hoe ver die gaat: personages die in de verhalende canon van de drie reeksen gestorven zijn, en die we in dit scenario gewoon konden terugbrengen, horen bij de populairste in deze game."

Er is een monumentale verbondenheid ontstaan tussen sommige spelers en bepaalde personages

Phill Gonzales van Blizzard
'Heroes of the Storm' kan nu al op een erg grote fanbasis rekenen.
Blizzard 'Heroes of the Storm' kan nu al op een erg grote fanbasis rekenen.

De grootste

Blizzard Entertainment is een onderdeel van Activision Blizzard, het grootste videogamebedrijf op aarde. Het bestaat uit twee afzonderlijk van elkaar opererende gamelabels. De Activision-kant, waar kleppers als 'Call of Duty', 'Skylanders', 'Tony Hawk' en 'Destiny' worden gemaakt, is goed voor het merendeel van de omzet van het bedrijf, met 2,7 miljard dollar (2,4 miljard euro).

Maar Blizzard Entertainment staat met zijn 1,7 miljard dollar (1,5 miljard euro) omzet stevig zijn mannetje. Dat miljardje werd goeddeels gerealiseerd door te doen wat het gisteren deed: moeite doen om de miljoenen fans dicht bij de deur te houden, zodat ze ook in de toekomst geld blijven uitgeven aan nieuwe games, nieuwe uitbreidingen voor die games en virtuele items voor gebruik in die games.

Er is sprake van optimisme: de neerwaartse spiraal van abonnees van 'World of Warcraft', het vlaggenschipproduct, lijkt te zijn gestopt, met tien miljoen maandelijks betalende abonnees aan het einde van 2014 - twee jaar eerder was het een fors stuk onder de 7 miljoen gezakt. Maar het neemt niet weg, geven bonzen bij het bedrijf toe, dat er nood was aan een nieuwe titel. De eerste écht nieuwe titel in meer dan twee decennia. Of op zijn minst een compilatiegame als 'Heroes of the Storm', waarin personages uit Blizzards 'Warcraft'-reeks (die al loopt sinds 1994, tien jaar voor 'World of Warcraft', dat een soort vierde deel is), 'Starcraft'-franchise (deel één kwam in 1998 op de markt, van het in 2010 gelanceerde tweede deel wordt het derde luik nog verwacht), en 'Diablo' (eveneens uit 1998, met een derde deel dat in 2012 verscheen) tegen elkaar in de arena verschijnen.

De bètaversie van 'Heroes of the Storm' telde eind 2014 in ieder geval liefst negen miljoen spelers, en dat komt vooral door de overkoepelende aanpak van deze game.

Blizzard