Hillman Travel gaat 18 Thomas Cook-winkels heropenen in ons land

Binnen enkele weken opent in Knokke een eerste ‘flagshipstore’ officieel de deuren.
BELGAONTHESPOT Binnen enkele weken opent in Knokke een eerste ‘flagshipstore’ officieel de deuren.
 Hillman Travel, de nieuwe reisonderneming die in oktober 2019 een deal sloot met de curatoren van Thomas Cook Retail België, wil 18 reiswinkels heropenen. Dat zegt operationeel directeur Simone Boon. Tegen maart zullen zowat 25 personeelsleden onder de nieuwe naam reizen verkopen, voornamelijk in Vlaanderen.

Het financieel gezonde Thomas Cook Retail België moest vorig jaar de boeken sluiten nadat het Britse moederbedrijf over de kop was gegaan. Met 530 betrokken jobs was dat een van de grootste faillissementen van 2019. Bergman Assets, een Knoks investeringsbedrijf, kocht de inboedel van 31 van de 91 reiswinkels op. Op 18 locaties -17 in Vlaanderen en 1 in Wallonië- ziet het bedrijf een opportuniteit en start tegen maart een Hillman Travel-filiaal.

Over de financiële slaagkansen is het bedrijf optimistisch. “Als we maar de helft van de omzet draaien die Thomas Cook in deze filialen draaide, zijn we al erg tevreden”, aldus Boon. De nieuwe reisonderneming wil zich onderscheiden met een doorgedreven dienstverlening en permanente bereikbaarheid.

Eerste ‘flagshipstore’ in Knokke
Daarvoor heeft Hillman Travel al een vijftal mensen aangeworven, twee van hen waren voorheen tewerkgesteld bij Thomas Cook. Zij bereiden de opstart van de nieuwe reisketen voor. Er komt een nieuw administratief apparaat en Hillmann stapt af van het gesloten boekingssysteem dat Thomas Cook gebruikte.

Het personeelsbestand zal op korte termijn verdubbelen en dan stelselmatig aangroeien wanneer winkels worden geopend. Binnen enkele weken opent in Knokke een eerste ‘flagshipstore’ officieel de deuren. Daarna volgen vijf filialen, onder meer in Wetteren, Zelzate en Geraardsbergen (Oost-Vlaanderen). Ook in het Antwerpse Schilde en in Eupen (Luik) zullen voormalige Thomas Cook/Neckermann-filialen onder de nieuwe naam reizen gaan verkopen.

Vlaams-Brabant
Daarna zal het winkelnetwerk zich uitbreiden naar Vlaams-Brabant. Er wordt gemikt op Dilbeek, Vilvoorde, Zaventem, Haacht, Diest, Tienen en Tervuren. West-Vlaanderen krijgt een tweede Hillman-filiaal in Nieuwpoort en in Antwerpen volgen reiswinkels in Willebroek, Turnhout en Geel. Ook in het Limburgse Tongeren komt een Hillman-filiaal.

Vorig jaar moesten 91 filialen van Thomas Cook Retail België sluiten nadat de multinational op de fles was gegaan. De Spaanse reisorganisatie Wamos nam een 60-tal reiswinkels over, de inboedel van de overige 31 ging naar Hillman Travel. Dat is een vennootschap die opgericht werd door Nederlanders Franz Bergman en zijn zoon Franz Bergman junior. Die ambiëren een winkelnetwerk van 18 winkels tegen maart. Als de formule aanslaat, zal er verder uitgebreid worden.

“24 uur per dag telefonisch beschikbaar”
Hillman Travel wilde eerst een systeem van franchisenemers instellen, maar die piste is inmiddels verlaten. “We merkten dat er een drempel was, gezien Hillman nog niet gekend is”, zegt Boon. De werknemers zullen in klassiek dienstverband werken voor het nieuwe reisagentschap, voornamelijk met voltijdse contracten.

De nieuwe reisorganisatie wil zich voornamelijk onderscheiden op het vlak van dienstverlening. “We willen voor de klant ver gaan in onze dienstverlening”, zegt Boon. “Dat betekent 24 uur per dag telefonisch bereikbaar zijn en wisseldiensten om ook ‘s avonds en in het weekend vragen te beantwoorden.”

“Groot potentieel”
Toch lijkt de concurrentie -voornamelijk met voordelige online boekingskantoren- uitdagend. “Er is nog steeds een groot potentieel voor reisondernemingen in Vlaanderen”, zegt Hillman.

In alle 18 winkels zou minstens een personeelslid werken, met een back-up in geval van ziekte of overmacht. Dat brengt het totaal op zowat 25 personeelsleden tegen maart, het gaat dan hoofdzakelijk om winkelbedienden en administratieve medewerkers.