Coucke: "Mithra kan de Omega Pharma van Wallonië worden"

Marc Coucke en François Fornieri, de CEO van Mithra.
BELGA Marc Coucke en François Fornieri, de CEO van Mithra.
Zakenman Marc Coucke investeert ruim 40 miljoen euro in het Luikse farmabedrijf Mithra, in 1999 opgericht als spin-off van de Luikse universiteit. Dat hebben beide partijen op een persconferentie aangekondigd. "Mithra kan de Omega Pharma van Wallonië worden", zei Coucke. Het bedrijf is momenteel goed voor een 70-tal rechtstreekse jobs, maar volgens Coucke zal dat snel oplopen richting 200.

Coucke pompt zijn geld in twee keer in Mithra, een eerste deel legt hij meteen op tafel en de rest volgt via een nog dit jaar geplande beursgang. Coucke wordt aandeelhouder via een kapitaalverhoging. Als alles rond is, zal hij de grootste aandeelhouder zijn na Mithra-CEO François Fornieri. Die laatste benadrukte dat hij de topman blijft. "Marc is er om ons te helpen groeien, maar er is maar één baas." Coucke benadrukte dan weer dat zijn werk als CEO van Omega Pharma voorrang krijgt.

Wel wordt Coucke voorzitter van het strategisch comité van Mithra, om mee de beursgang van het bedrijf dit jaar voor te bereiden en te helpen bij mogelijke overnames. Het geld van de zakenman wordt geïnvesteerd in de R&D-projecten van de groep, waarin de nieuwe anticonceptiepil Estelle het vlaggenschip moet worden. Die pil op basis van het natuurlijke hormoon estetrol zit momenteel nog in testfase, maar topman Fornieri gelooft dat Estelle de wereldwijde marktleider kan worden. Nu al is bijna de helft van de gebruikte anticonceptiva in België van Mithra afkomstig.

Samenwerkingsmogelijkheden

Dat hij in een farmabedrijf stapt, stuitte volgens Coucke niet op verzet van Perigo, de Amerikaanse overnemer van Omega Pharma. "Het spreek voor zich dat ik de deal in het wekelijkse telefoongesprek met mijn baas heb aangekondigd", zegt hij. "Ik had de indruk dat de felicitaties die ik ontving, van harte waren." Coucke ziet geen probleem omdat Perigo voorschriftvrije middelen verkoopt, in tegenstelling tot Mithra. Misschien zijn er zelfs samenwerkingsmogelijkheden tussen Mithra en Omega Pharma, "maar als er deals komen, moet het goed zijn voor iedereen".

Naar verluidt was de deal tussen Coucke en Fornieri snel beklonken. De twee zien gelijkenissen tussen elkaar. "Men noemde hem al de Waalse Coucke", zei Coucke. Fornieri kan dan weer de stijl van Coucke appreciëren, en bijvoorbeeld het belang dat hij hecht aan familie en vrienden. "Afgelopen weekend heb ik tijdens een wedstrijd van KV Oostende zelfs zijn ouders ontmoet", vertelde de Mithra-CEO. Het farmabedrijf wordt overigens ook sponsor van KV Oostende, waar Coucke voorzitter is. "Ook ik heb een passie voor sport", verklaarde Fornieri.

Omkoping?

Coucke kreeg tijdens de persconferentie één lastige vraag te verwerken. Wat te denken van het onderzoek naar omkoping door Mithra? Vorig jaar kwam aan het licht dat Mithra artsen voordelen, zoals reisjes of een iPad, zou hebben aangeboden om zijn producten voor te schrijven. Coucke vreest geen reputatieschade. Het bedrijf is goed met die zaak omgegaan, zei hij. "Mithra heeft zaken geleerd. Farmabedrijven moeten zich aan bepaalde regels houden."

Mithra is al de tweede grote investering die Coucke aangekondigd heeft na de verkoop van Omega Pharma aan Perigo, na de investering van 75 miljoen in vastgoedgroep Versluys van twee weken geleden. "In plaats van golf te spelen, houd ik mij bezig met enkele bedrijven." Maar voor de volgende investeringen zal hij eerder via fondsen met specialisten werken, legde Coucke uit. "Het mag niet te snel gaan, ik moet zorgen dat ik mijn engagementen nog kan nakomen." De teller van de investeringsvoorstellen die de zakenman heeft ontvangen, staat ondertussen op 2.800.