Congolese kinderen ontginnen het kobalt voor uw smartphonebatterij

getty
Multinationals zoals Apple, Samsung en Sony zijn te weinig op de hoogte van de afkomst van de kobalt die gebruikt wordt in hun lithium-ionbatterijen. In mijnen in het zuiden van Congo werken kinderen, soms amper zeven jaar oud, en volwassenen in levensgevaarlijke omstandigheden, schrijven Amnesty International en Afrewatch in een vandaag gepubliceerd rapport.

Het is het eerste onderzoek naar hoe het door creuseurs, of ambachtelijke delvers, ontgonnen kobalt bij multinationals terechtkomt. Slechts een van de zestien door de ngo's gecontacteerde multinationals erkent dat kobalt uit de vroegere provincie Katanga in zijn producten verwerkt zit.

"Miljoenen mensen gebruiken de voordelen van nieuwe technologieën, en vragen zich maar zelden af hoe ze gemaakt worden", zegt Amnesty-onderzoeker Mark Dummett. "Het wordt tijd dat de grote merken wat verantwoordelijkheid opnemen."

Amnesty nam contact op met 16 multinationals (ook onder meer HP, Volkswagen en Microsoft) die geregistreerd staan als (on)rechtstreekse klanten van de batterijfabrikanten die kobalt verwerken van Huayou Cobalt. Dat Chinese bedrijf koopt de kobalt op die aangeboden wordt in gebieden in de vroegere Congolese provincie Katanga. Slechts een van de zestien multinationals, LG Chem, erkent dat er kobalt uit Katanga in zijn producten verwerkt zit. De anderen zeiden de link niet te kunnen bevestigen, zijn bezig met een onderzoek of ontkennen de link. Geen enkele van de aangeschreven bedrijven kon meer details geven, zodat Amnesty geen onafhankelijk onderzoek kon voeren naar waar het mineraal wel vandaan komt.

Er bestaat vandaag geen regelgevend kader voor kobalt. Het valt niet onder de Amerikaanse regels rond conflictmineralen. "Zonder de nodige wetten kunnen de bedrijven verder blijven profiteren van mensenrechtenschendingen", meent Dummett. "Regeringen moeten een einde maken aan dat gebrek aan transparantie." "We ontdekten dat handelaars kobalt kopen zonder vragen te stellen over hoe en waar het ontgonnen werd", besluit Afrewatch-directeur Emmanuel Umpula.

De bedrijven hebben al aan Amnesty International en Afrewatch laten weten een nultolerantiebeleid te voeren tegen kinderarbeid, maar volgens vele internationale waakhonden is er heel weinig controle op de Congolese kobaltmijnen en de wereldwijde kobaltmarkt. Apple meldt elke aantijging grondig te onderzoeken en Microsoft laat weten niet langer kobalt te gebruiken van een Chinees bedrijf dat gelinkt wordt met de Congolese markt.