De Croo: "Vierde speler op telecommarkt nodig, want consument betaalt nu te veel"

Minister van Telecom Alexander De Croo (Open Vld) wil een deel van het mobiele netwerk vrijhouden voor een nieuwe speler. De kans bestaat dus dat Proximus, Telenet en Orange er een concurrent bij krijgen.
BELGA Minister van Telecom Alexander De Croo (Open Vld) wil een deel van het mobiele netwerk vrijhouden voor een nieuwe speler. De kans bestaat dus dat Proximus, Telenet en Orange er een concurrent bij krijgen.
Minister van Telecom Alexander De Croo (Open Vld) wil een deel van het mobiele netwerk vrijhouden voor een nieuwe speler. Er is al een operator "duidelijk geïnteresseerd" om een plaats in te nemen naast Proximus, Orange en Telenet, bevestigt de federale telecomregulator BIPT. Die operatoren kanten zich alvast tegen de plannen. "Het zal leiden tot een vermindering van de kwaliteit van de dienstverlening", klinkt het. 

In het voorjaar van 2019 worden de frequenties voor het mobiele netwerk 4G en het nog snellere 5G geveild. De drie bekende telecomproviders nemen het grootste deel van het net in en zullen opnieuw bieden. Maar een deel wordt voor hen afgeschermd en voorbehouden voor een nieuwe provider. 

De Croo gelooft dat hij alleen zo de telecommarkt kan openbreken en vervolgens de prijs voor de consument kan laten dalen. "Want die betaalt vandaag te veel", stelt hij vast. De liberaal zag onder andere in Frankrijk en Scandinavische landen hoe een vierde operator de prijs naar beneden duwde. Het is nu of pas in 2039, want de veiling verdeelt het veld voor 20 jaar. 

De veiling moet de schatkist ongeveer 700 miljoen euro opleveren. Die opbrengst gaat naar schuldafbouw, een deel gaat naar de gemeenschappen. Vrijdag legt De Croo zijn voorstel voor aan de ministerraad.

Geïnteresseerde bekend

Uit een consultatie van het BIPT blijkt bovendien dat er al "een operator is die duidelijk interesse toont om de vierde potentiële marktspeler in België te worden".

Het is niet duidelijk of het om een binnenlands of een buitenlands bedrijf gaat. "Deze marktspeler heeft aan het BIPT gevraagd om zijn identiteit vertrouwelijk te houden." 

Geen behoefte aan verder overleg

Minister De Croo (Open Vld) is tot slot niet van plan om met zijn collega op Consumentenzaken Kris Peeters te overleggen over de mogelijke lancering van een vierde telecomoperator. De CD&V-vicepremier wilde "aan de hand van cijfers en feiten nagaan of een vierde operator in het belang is van de consument" en nodigde de drie huidige mobiele netwerkoperatoren samen met minister De Croo uit voor overleg.

Niet nodig, volgens De Croo. "De onafhankelijke telecomregulator BIPT heeft reeds hoorzittingen gehouden met alle spelers over een mogelijke vierde mobiele netwerkoperator. Het kwam tot de conclusie dat een vierde speler en meer concurrentie een goede zaak zouden zijn voor de verdere ontwikkeling van de telecommarkt", klinkt het bij zijn kabinet. "Er is geen enkele behoefte om dit proces nog eens op een halfslachtige en gepolitiseerde manier over te doen." Bovendien is het BIPT de enige die die analyse "in alle neutraliteit kan doen", benadrukt het kabinet nog.

Protest bij Belgische telecomspelers

De drie Belgische telecomoperatoren zijn niet gewonnen voor een vierde mobiele operator. "Vier netwerken over het hele land is niet haalbaar", zegt Orange. "Het genereert te veel kosten en dat heeft een impact op de verdere netwerkinvesteringen." 

Telenet laat daarnaast weten dat het "ernstige vragen" heeft bij de plannen van minister De Croo. "Als er een vierde speler op de markt komt moeten de bestaande operatoren spectrum inleveren en extra masten plaatsen, waarvoor vandaag geen maatschappelijk draagvlak is", zegt Telenet. "Hierdoor is er ook een direct effect naar de kwaliteit van de mobiele diensten (lagere snelheid, meer verbroken verbindingen, minder capaciteit, minder spraakkwaliteit)."

Vier netwerken over het hele land is niet haalbaar

Tot slot waarschuwt Proximus voor "een mogelijk marktverstorend effect" dat zou kunnen leiden naar een belemmering van innovatie en impact zou hebben op de "werkgelegenheid bij Proximus en zijn externe partners".

Het kabinet van De Croo haalde dat argument echter meteen onderuit. "Dat is een gekend argument van netwerkoperatoren die een mogelijke nieuwe speler op de markt zien komen en dit te allen prijze willen vermijden", luidt het. "Bovendien leert bijvoorbeeld de ervaring in Frankrijk dat de komst van een vierde speler niet geleid heeft tot een trendbreuk in de jobevolutie."

Opvallend is verder dat Proximus ook het argument van de straling van gsm-antennes aanhaalt. Een verdeling van het spectrum over drie in plaats van vier spelers zal aanzienlijk meer antennes vereisen "en zorgen voor een toename van de straling". 

EPA

"Niemand wordt er beter van"

Ook technologiefederatie Agoria, waartoe ook de telecomoperatoren behoren, is reageert kritisch op het idee. CEO Marc Lambotte denkt dat de minister het omgekeerde zal bereiken van wat hij voor ogen heeft. "Het zal leiden tot een vermindering van de kwaliteit van de dienstverlening en een vertraging van de uitrol van 5G", zegt Lambotte.

"De plannen van de minister leiden tot een onzekere toekomst voor de telecom sector in België", besluit Agoria. "Ervaringen uit het verleden bewijzen dat onze bezorgdheden terecht zijn. In Nederland werd 5 jaar geleden Tele2 boven de doopvont gehouden als vierde mobiele operator, maar in december 2017 werd aangekondigd dat Tele2 opgaat in T-mobile. In 2011 verkreeg Telenet een deel van het 3G spectrum, maar gaf de licentie in 2014 terug. Telenet was toen de vierde uitdager naast Belgacom, Mobistar en Base. Er is veel kans dat zo'n scenario zich nu opnieuw voordoet." 

De plannen van de minister leiden tot een onzekere toekomst voor de telecom sector in België

"Belangrijke eerste stap"

Test Aankoop noemt het plan dan weer "een belangrijke eerste stap". Maar de concurrentie wordt tegenwoordig vooral gevoerd op de all-inbundels, stelt Test Aankoop vast. "Het voorstel van minister De Croo kan dus enkel realiteit worden als deze vierde mobiele netwerkoperator ook een all-inbundel kan aanbieden aan concurrentiële tarieven. Zolang de toegangsvoorwaarden tot de kabel geen aanvaardbaar niveau aannemen, zullen buitenlandse operatoren niet staan springen om zich te wagen aan de concurrentieslag om de Belgische telecomconsument."

De Croo begrijpt de zorg van Test Aankoop. Er loopt momenteel een proces om de regels voor toegang tot de kabel- en glasvezelnetwerken voor alternatieve spelers te versoepelen. De Europese Commissie heeft het licht al op groen gezet en tegen het einde van de maand zal telecomwaakhond BIPT de analyse publiceren.



Alle artikels uit de krant