'Spookvliegtuig' zaaide paniek na verdwenen vlucht: Griekse F-16's in actie

Archiefbeeld.
REUTERS Archiefbeeld.
Amper enkele uren nadat vlucht MS804 van EgyptAir van de radar was verdwenen, veroorzaakte een vliegtuig van Delta Airlines paniek bij de luchtverkeersleiders. De piloten gaven geen antwoord toen ze boven het Griekse luchtruim gevraagd werden zich te identificeren. Er werden twee F-16's op afgestuurd.

Wereldwijd stonden de luchtverkeersleiders op scherp na de verdwenen vlucht van EgyptAir, die later bleek neergestort te zijn met een zware balans van 66 doden. Toen er geen antwoord kwam van Delta Airlines-vlucht DL8957, schoten de Griekse luchtverkeersleiders dan ook meteen in actie. De Boeing 767-400ER, die van Duitsland naar Koeweit vloog, bevond zich op dat moment (rond 19u10) boven de Middellandse Zee in het Griekse luchtruim.

Er werd gevreesd voor een kaping en Griekenland besloot, geheel volgens het militaire standaardprotocol, twee F-16's in te zetten om de spookvlucht te onderscheppen. De piloten van de F-16's gingen poolshoogte nemen toen het Delta-vliegtuig Santorini naderde. Ze keken binnen in het toestel en constateerden dat de piloten van vlucht DL8957 waarschijnlijk ingeslapen waren. Zelfs toen een van de twee gevechtsvliegtuigen voor de Boeing ging hangen en lichtsignalen gaf, bleef het stil in de cockpit.

Pas toen passagiers de crew wezen op de F-16's die naast hen vlogen, werd er op de deur van de cockpit gebonkt. De piloten schrokken wakker en namen contact op met de luchtverkeersleiding. Dat was bijna een uur nadat bij hen het angstzweet was uitgebroken over de spookvlucht. De Boeing was al die tijd netjes op koers gebleven. Maar dus wel met slapende piloten: "This is your captain sleeping."