SINT-NIKLAAS

BALLONVAARDER NOG ALERTER NA INCIDENT MET VLUCHTELING OP GROTE MARKT

"Nooit meer gezien, wel vriend op Facebook"

Gaston De Rudder bereidt in zijn hoofdkwartier de volgende vlucht voor. - Foto Joris Vergauwen
Gaston De Rudder bereidt in zijn hoofdkwartier de volgende vlucht voor. - Foto Joris Vergauwen

Gaston De Rudder (72) is de oudste en met zijn 3.100 uren ook één van de meest ervaren ballonvaarders van het Waasland. Toen een jaar geleden een Irakese vluchteling op de Grote Markt onderaan de ballonmand spartelend mee de lucht in ging, bleven hij en zijn passagiers koelbloedig. "Die man hebben we nooit meer gezien, maar hij heeft ons op Facebook als vriend toegevoegd."

rv
rv

In het hoofdkwartier van het 'Sidony Ballooning Team' aan de Houten Schoen in Sint-Niklaas staat de dampende koffie op tafel. Buiten is het grijs en mistig. Niettemin bekijkt ballonvaarder Gaston De Rudder nauwgezet de weersvoorspellingen. Zomer én winter, de twee warmeluchtballons van het team varen het hele jaar door. En in het voorjaar komt daar nog een derde ballon bij. Als het weer zou meezitten, bracht De Rudder allicht meer tijd door in de lucht dan op de grond. "Dit is mijn lang leven. Ik ben alle dagen met de ballonvaart bezig. De meteo is daar een heel belangrijk onderdeel van. Soms bellen mensen me op met de vraag of ik groen licht kan geven voor hun barbecue. 'Als er één iemand is die kan voorspellen of het die avond in onze tuin zal regenen, ben jij het wel', zeggen ze dan." (lacht)

Als ballonvaarder moet je er rekening mee houden dat er altijd verrassingen kunnen opduiken. Eerder deze maand moest De Rudder zijn ballon nog aan de grond zetten op een drukke rotonde in Boom. "Dat ziet er spectaculair uit, maar ook dat hoort bij de ballonvaart. En ervaring is op dat moment natuurlijk nuttig."

Boven kerktorens

Eén keer deed ervaring er weinig toe, toen Gaston De Rudder een jaar geleden opsteeg op de Grote Markt in Sint-Niklaas. De wind blies behoorlijk hard, waardoor de crewleden veel moeite hadden om de mand op de grond te houden. Enkele toeschouwers snelden te hulp, onder wie ook een groepje van vijf vluchtelingen. Eén van hen hoorde het niet, begreep het niet of wilde het niet verstaan dat de ballonpiloot het sein gaf om alle touwen los te gooien. De man bleef gewoon aan de mand hangen. Eerst twee meter, dan vijf meter, en dan veel te hoog om zich nog te laten vallen. Iedereen op de grond bleef verstijfd van angst achter. Pas toen de ballon al boven de kerktorens hing, slaagden twee passagiers erin om de Irakese man aan boord te halen.

Champagne

"Het was het meest angstaanjagende moment dat ik als ballonvaarder heb meegemaakt. Goed dat er twee mannen in dat compartiment van de mand stonden, om de vluchteling aan boord te halen. Ik ben niet meteen geland, in zo'n stresssituatie is dat geen goed idee. Als je je hart tot in je keel voelt bonken, wacht je beter tot je wat gekalmeerd bent. Het merkwaardige was dat die Irakese man zelf heel kalm was. Niks emotie toonde hij, geen traan of lach, ook geen woord van dank sprak hij uit. Hij moet zich met voorbedachte rade hebben vastgeklampt aan de mand, vermoeden we. Want toen één van onze medewerkers hem nog probeerde vast te grijpen, trok hij zijn benen in. We konden het hem evenwel niet vragen, want hij sprak alleen Arabisch. Na de vaart heeft hij met iedereen nog een glas champagne gedronken, daarna hebben we hem naar de politie in Sint-Niklaas gebracht. Het had veel erger kunnen aflopen. Het vreemde is dat we van die hele zaak eigenlijk niks meer hebben gehoord."

Eén keer werd Gaston De Rudder nog uitgenodigd voor een gesprek bij de politie. Intussen voerde de 'Air Accident Investigation Unit' van de federale overheidsdienst Mobiliteit naar eigen zeggen ook nog een onderzoek, maar het publiceerde geen conclusie. De stad nam wel maatregelen en verscherpte samen met de vzw Waasballon de regels voor het opstijgen vanop de Grote Markt.

"Ik ben sindsdien sowieso nóg opmerkzamer bij het opstijgen. Het hele team houdt iedereen heel goed in de gaten en zorgt ervoor dat derden niet meer tot bij de ballonmand komen. Die Irakese vluchteling, die naar verluidt in een opvangcentrum in Namen zat, hebben we nooit meer gezien. Hij heeft ons nadien wel nog op Facebook als vriend toegevoegd. Als profielfoto gebruikt hij de foto van hem in de ballonmand toen (lacht). Aan zijn foto's te zien, was hij een militair in Irak vroeger. Dat verklaart allicht ook zijn koelbloedigheid, na jaren van oorlog. Het incident was op zich al opzienbarend en vreemd, maar de afwikkeling nadien was dat zeker ook."

Eerste keer

"Ik mag dan wel de oudste, meest actieve en meest ervaren ballonvaarder in het Waasland zijn, zoiets had ik nog nooit meegemaakt. Ik vlieg nu al 35 jaar, sinds begin jaren 80. Gemiddeld maak ik per jaar een 100-tal vluchten. Het mooiste blijft om met passagiers te varen die voor het eerst in een ballon zitten. Telkens ik tijdens die eerste minuten de verwondering in hun ogen zie, is het alsof ik zelf weer die openbaring meemaak. En opstijgen op de Grote Markt is elke keer weer bijzonder. In plaats van geleidelijk omhoog te gaan, moet je met je ballon pijlsnel recht de lucht in gaan. Op 3 seconden heb je de toren van de OLV-kerk onder je. Aan die ene bijna noodlottige vaart probeer ik niet meer te denken, maar vergeten zal ik het nooit."

Meer nieuws uit Sint-Niklaas

  • KRUIBEKE

    Waterbus kent succesvolle start

    De Waterbus is een ander transportmiddel om auto's uit het verkeer te halen en de eerste passagiersaantallen zijn er veelbelovend uit. Bij de gratis startmaand… Meer
  • STEKENE

    Fietser lichtgewond

    Aan de Westakker in Stekene kwamen donderdag rond 8.30 uur een personenwagen en een fietser in aanrijding met elkaar. De fietser raakte lichtgewond. (PKM)… Meer
  • SINT-NIKLAAS

    Politie controleert snelheid

    De politie van Sint-Niklaas houdt vandaag snelheidscontroles op onder meer de Heidebaan (70 kilometer per uur), Prins Boudewijnlaan (50 kilometer per uur)… Meer

Recente foto's uit Sint-Niklaas