Oostende

CEO luchthaven Oostende-Brugge blikt vooruit naar drukke zomer

"Binnen 20 jaar willen we 1 miljoen reizigers"

Marcel Buelens ziet vanuit de vertrekhal de toekomst van de luchthaven rooskleurig tegmoet. - Foto Benny Proot
Marcel Buelens ziet vanuit de vertrekhal de toekomst van de luchthaven rooskleurig tegmoet. - Foto Benny Proot

Barcelona, Malaga, Alicante... De komende twee maanden richt de naar tapas en sangria snakkende Vlaming zijn vizier naar het zuiden. Voor 90.000 - het merendeel zonnekloppers - start de vakantie in de luchthaven van Oostende, want Zaventem is al lang niet meer incontournable voor een vliegvakantie. "Tegen 2039 - wanneer de concessie met de Vlaamse overheid afloopt - willen we hier één miljoen reizigers per jaar verwelkomen", zegt CEO Marcel Buelens.

Vanuit Oostende kan je naar liefst 21 bestemmingen vliegen, het belooft druk te worden.

"Dankzij onze nieuwe vertrekhal met restaurant en drie veiligheidsbanden mogen we ons nu eindelijk een échte luchthaven noemen. Ik hoop ook drie taksvrije winkels te kunnen openen. Als alles goed gaat, zullen we in juli en augustus telkens 45.000 passagiers over de vloer krijgen. Vorig jaar vertrokken 434.000 passagiers vanuit Oostende. Dat recordcijfer was een gevolg van de aanslagen van 22 maart in Zaventem, waardoor vele vluchten moesten uitwijken en wat Oostende 116.000 extra passagiers opleverde. Maar zelf als je die extra aantallen wegneemt, stijgen we tot op vandaag met 6 procent extra reizigers tegenover dezelfde periode van vorig jaar. Eind dit jaar kunnen we uitkomen op een groei van 10 procent. Tegen 2039 - wanneer de concessie met de Vlaamse overheid afloopt - willen we hier 1 miljoen reizigers per jaar verwelkomen."

De vraag van 1 miljoen: wanneer komt Ryanair?

"Ik begrijp die vraag, maar zo eenvoudig ligt het niet. Ryanair legt haar eigen voorwaarden op: ze betalen niks aan de luchthaven en stellen dat wij enkel van de passagiersuitgaven moeten leven. Dat werkt misschien wel in Charleroi, dat is uitgegroeid tot een echte transporthub en prima alternatief voor Zaventem. Oostende is anders en moet zich focussen op de Westhoek, de kunststeden en de kust."

Opvallend: vanuit Brugge kan je een rechtstreekse bus nemen naar de luchthavens van Charleroi en Rijsel, maar niet naar Oostende.

"We zijn vragende partij voor een rechtstreekse buslijn. Ik denk dat De Lijn een belangrijke rol kan spelen, maar ik kijk ook naar privé-initiatieven. Ik vind ook dat de kusttram al lang een lus had moeten maken langs de luchthaven, want daarmee spreek je meteen de volledige kust aan en met het station van Blankenberge heb je een extra uitvalsbasis. Het kabinet van minister Ben Weyts (N-VA) werkt aan plannen om regionale luchthavens beter te ontsluiten. Met de stad Brugge werken we ook nauwer samen en trekken we bijvoorbeeld naar luchtvaartconferenties. En TUI fly wil een directe busverbinding met Gent, ons hinterland."

Hoe kan je reizigers uit de regio Ieper, Poperinge en Kortrijk naar Oostende lokken? De luchthaven van Rijsel is voor hen vlakbij.

"Enkel de bestemmingen en ticketprijzen kunnen reizigers overtuigen. Uit een rondvraag samen met VOKA bleek veel vraag voor Noord-Italië en Toscane, Zuid-Frankrijk en Portugal. Het is een kwestie van leemtes in te vullen."

In die optiek: komen er binnenkort nieuwe bestemmingen?

"Het zou me verwonderen mocht er tegen eind dit jaar nog geen uitsluitsel komen over een nieuwe verbinding met Engeland. Nieuwe winterbestemmingen naar skigebieden zijn mogelijk, maar ik verwacht vooral voor volgende zomer nieuwe lijnen."

De inkomhal oogt erg fraai, maar het gebouw zelf is vijftig jaar oud en heeft niet bepaald de allure van een internationale luchthaven. Wat gaan jullie daaraan doen?

"De gevel heeft betonrot en om dat te herstellen, zullen we in het tweede deel van dit jaar 450.000 euro moeten neertellen. Wij huren de infrastructuur van de Vlaamse overheid waardoor ik het best vreemd vind dat wij daar zelf moeten voor opdraaien."

Je bent ook CEO van de luchthaven in Antwerpen. Zie je een verschil in mentaliteit bij de reizigers?

"West-Vlamingen zijn de meest sympathieke reizigers. Dat zeg ik zonder verpinken. Het publiek is ook wat ouder. Je merkt vooral 's winters veel meer grootouders op die, na een zomer te hebben gebabysit, eens lekker op vakantie gaan. Antwerpen telt misschien iets avontuurlijkere bestemmingen en een jonger publiek, hoewel de Oostendse vluchten naar Ibiza en Barcelona zo goed als volzet zijn."

Tot slot: nu maandag had de verongelukte Hans Vanhaelemeesch 55 jaar moeten worden. Hoe erg mis je de joviale woordvoerder van TUI?

"Hans was een warme mens, op wie je altijd kon rekenen. Op het moment dat je hem wou bellen om iets te vragen, stond hij al voor je deur met het antwoord. Hij voelde wanneer je hem nodig had. Hans kon zelfs een twaalf uur lange vertraging dusdanig uitleggen dat de reizigers zich nog bijna gingen excuseren bij hem. We willen Hans postuum eren door onze businesslounge naar hem te noemen."

Cijfer van de week

41

Liefst 41 uren hielden Rudy Jaques, Steven Jonckheere, Steven Declerck en Patrick Vanrietvelde het vorig weekend vol aan de barbecue. Van zaterdagmorgen vroeg tot zondagavond laat bleven ze ribbetjes, kippenfilets en worst braden op een podium nabij de Markt in Torhout. Ze vestigden daarmee een nieuw wereldrecord. "We kunnen geen barbecue meer zien", was de conclusie van de vier. (BHT)

Citaat van de week

"Ik heb tranen gelaten toen het BK werd afgelast"

Organisator Dominique Baert zag het Belgisch Kampioenschap Vinkenzetten van komend weekend in Kortemark in het water vallen. Door de uitbraak van vogelgriep in Oostkamp en Menen mogen geen vogels meer vervoerd worden in een flink stuk van de provincie, waardoor een groot deel van de 1.100 verwachte vinkenliefhebbers niet tot in Kortemark kan geraken met hun vogels. (SVR)

Figuur van de week

Eric Flamand
Eric Flamand

Kim Dejonghe, een medewerkster van dierenzaak Tom & Co in Ieper, heeft een crowdfunding op poten gezet om een door haar geredde papegaai aan te kunnen kopen. De blauw-gele ara was vorige week uit een winkel in Ieper ontsnapt. Winkelmedewerkster Kim ging op zoek naar de vogel en trof hem uiteindelijk aan in een hoge boom. Ze moest zelfs haar hoogtevrees overwinnen om mee met de brandweer de lucht in te gaan om de ara te kunnen vangen. "We hebben zo'n band met elkaar dat ik de ara absoluut wou kopen", vertelt Kim. Ondertussen bracht de crowdfunding al driehonderd euro op, terwijl het dier toch zo'n tweeduizend euro kost. "Maar het komt in orde", verzekert de vrouw. (CMW)

Meer nieuws uit Oostende

  • OOSTENDE

    Obus aangetroffen

    Op Domein Raversijde werd tijdens werken gisteren rond 14 uur een obus van 50 centimeter lang aangetroffen. De politie stelde een veiligheidsperimeter… Meer
  • OOSTENDE

    Illegalen opgepakt

    In het Maria-Hendrikapark werden gisteren twee mensen zonder verblijfsdocumenten aangetroffen. De politie pakte hen op en ze werden ter beschikking gesteld… Meer

Recente foto's uit Oostende