MELSELE

PRESTIGIEUZE INNOVATIEPRIJS VOOR INGENIEUR CLEMENT HIEL

Melselenaar mag op bezoek in Witte Huis

Een fragment uit een film met Clement Hiel, die de innovatieve technologie moet uitleggen tijdens het Amerikaanse congres. - Kristof Pieters
Een fragment uit een film met Clement Hiel, die de innovatieve technologie moet uitleggen tijdens het Amerikaanse congres. - Kristof Pieters

Clement Hiel, afkomstig uit Melsele en nu aan het hoofd van zijn eigen bedrijf in de VS, mag op 10 januari op de koffie in het Witte Huis. De ingenieur krijgt één van de meest prestigieuze innovatie-awards voor de ontwikkeling van een radartoren in composiet. Die bouwde hij voor de Amerikaanse luchtmacht. De toren weegt een pak minder, roest niet en kan in een rotsnelheid in elkaar worden gezet. Intussen staat ook Boeing aan de deur te kloppen om in de toekomst vliegtuigen te bouwen met het composietmateriaal.

De radartoren die Hiel bouwde in composietmateriaal voor de Amerikaanse luchtmacht. - Kristof Pieters
De radartoren die Hiel bouwde in composietmateriaal voor de Amerikaanse luchtmacht. - Kristof Pieters

Doctor Clement Hiel (64) woont al decennia in de Verenigde Staten maar zijn roots liggen in Melsele, een dorp waar hij nog altijd een sterke band mee heeft. Als hoogleraar aan de Vrije Universiteit Brussel is hij hier nog vaak te gast. Met zijn broer Marc Hiel, een bakker uit Zwijndrecht, heeft de ingenieur een bedrijf dat bakvormen in kunststof maakt. Het is maar één van de vele innovaties waarmee Clement Hiel baanbrekend werk verricht heeft.

Maanlanding

"Ik raakte gefascineerd door techniek toen ik in 1969 getuige was van de eerste maanlading. Vooral de geleerden en technici die aan de basis lagen van deze doorbraak fascineerden me." Het leek een verre droom om ooit deel uit te maken van zo'n team, maar Clement volhardde en belandde voor een postdoctoraat in Viriginia waar hij de eerste contacten legde met NASA. In 1987 kon hij als ingenieur bij de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie aan de slag. Hij kreeg later zelfs de Von Braun-award toegekend voor zijn bijdrage aan de ruimtevaart.

Clement Hiel richtte in 2001 het materiaaltechnologie- en ontwikkelingsbedrijf Composite Support & Solutions Inc. op. Er volgden al snel innoverende producten zoals een kabel die tweemaal meer energie kan verzetten dan een gewone distributiekabel. Deze uitvinding is intussen ondergebracht in een apart bedrijf dat 122 mensen tewerk stelt. Het meest baanbrekend werk van Hiel is een kliksysteem voor materiaal in composiet snel aan elkaar te monteren. Voor de Amerikaanse luchtmacht bouwde het bedrijf een radartoren in composiet. "Daar waren ze blijkbaar van onder indruk", lacht Hiel. "De toren kan op eender welke plaats, van Alaska tot in de woestijn, in een recordtijd van amper 20 minuten opgezet worden. Aangezien communicatie hét sleutelwoord is voor defensie de dag van vandaag, is de overheid natuurlijk zeer enthousiast. Als men snel een radar- of communicatietoren kan opzetten, is er ook snel contact met troepen of manschappen in de omgeving."

De technologie biedt naast het lichte gewicht van composiet ook heel wat andere praktische voordelen. "In een doorsnee toren zitten 3.000 tot 4.000 bouten voor het maken van verbindingen", legt Hiel uit. "Met mijn systeem klikken de onderdelen ineen, vergelijk het met Lego. Aangezien er geen bouten zijn, kan er ook niets beginnen roesten. De toren is in principe onderhoudsvrij en kan tot acht keer sneller geassembleerd worden."

Staatsburger

De toepassing leverde hem nu de felbegeerde Tibbetts Award op. Een prijs voor innoverende technologie. Clement Hiel mag zijn award op 10 januari in ontvangst komen nemen op het Witte Huis. "Soms neemt de president zelf de honneurs waar, maar ik denk dat Obama wellicht ander werk zal hebben in zijn laatste ambtsdagen", beseft Hiel. "Niettemin is het een grote waardering voor al het geleverde werk. Ik heb sinds 1987 ook de Amerikaanse nationaliteit. Dit was een bewuste keuze omdat de overheid staatsburgers die willen innoveren op heel veel vlakken ondersteunt. Daar kan België nog wat van leren. Elk overheidsdepartement moet een percentage van zijn budget spenderen aan innovatie. Het is dankzij deze steun van de luchtmacht dat ik dit visitekaartje kon afleveren. Er is intussen ook een documentairefilmpje over gemaakt dat in het congres zal vertoond worden."

Het verhaal is voor Hiel nog lang niet ten einde. "Boeing heeft veel interesse om de technologie te gebruiken bij de bouw van vliegtuigen. Ze zien er veel mogelijkheden in om de assemblage van onderdelen sneller te laten verlopen. Al bij al niet slecht voor een 'boerke van Melsele'", besluit hij lachend.

Meer nieuws uit Beveren

Recente foto's uit Beveren