ANTWERPEN/WILLEBROEK

15 JAAR GELEDEN WERD ELLEN VAN DE WAL (19) VERKRACHT EN VERMOORD

"Nog elke dag rijd ik langs moordplek en werp ik zus een kusje toe"

Ellen was 19 toen zij in 2002, tijdens het weekend van de jaarmarkt van Wilrijk, verdween. - KOS
Ellen was 19 toen zij in 2002, tijdens het weekend van de jaarmarkt van Wilrijk, verdween. - KOS

"Hoeveel kindjes zou Ellen gewild hebben? Ik vraag het mij soms nog af." Voor Anja Van de Wal blijft de herinnering aan haar vermoorde zus ook na vijftien jaar levendig. Ellen was 19 toen zij in het weekend van de jaarmarkt van Wilrijk verdween. Topspeurder Frank Van Saelen van de moordbrigade stond voor een raadsel. De zoektocht naar Ellen hield het land wekenlang in de ban, tot ze dood in een riool in Willebroek werd gevonden.

'Al een week spoorloos.' Een artikel op de regionale pagina's van Het Laatste Nieuws trekt op 19 augustus 2002 de aandacht van Frank Van Saelen van de moordbrigade van de federale politie. De 19-jarige Ellen Van de Wal uit Wilrijk is in de nacht van 11 op 12 augustus verdwenen na een avond uit in Antwerpen.

Frank Van Saelen: "Ik was thuis met vakantie toen ik het artikel las. Haar oudere zus Anja beschreef Ellen als een type dat nooit zomaar zou weglopen van huis. Zelfs als Ellen een paar minuten vertraging had, belde ze haar familie om te verwittigen. Dat was nu niet gebeurd. Ik heb direct mijn afdeling opdracht gegeven die verdwijning verder uit te zoeken. Naar mijn gevoel was er iets heel ernstig aan de hand met Ellen."

Ierse pubs

Anja Van de Wal op de plek vlak bij het UZA waar haar zus Ellen werd vermoord. - Klaas De Scheirder
Anja Van de Wal op de plek vlak bij het UZA waar haar zus Ellen werd vermoord. - Klaas De Scheirder

Zus Anja Van de Wal is hoofdcommissaris Van Saelen vijftien jaar later nog dankbaar dat hij haar hulpkreet als eerste écht oppikte. Anja had wel onmiddellijk aangifte gedaan maar de reacties bij de lokale politie en het parket lieten haar op haar honger zitten.

Anja: "Zelfs Child Focus weigerde die eerste week een zoekactie naar Ellen op te zetten. Ik stelde voor zelf affiches te maken en te verspreiden. Child Focus verbood mij de naam van de organisatie te vermelden. Samen met mijn vader, mijn broer en enkele vrienden zijn wij dan her en der gaan zoeken en affiches met ons eigen gsm-nummer gaan ophangen."

De politie ondervraagt de vriend van Ellen, met wie de relatie moeilijk verliep. Hij valt onmiddellijk af als verdachte want hij heeft Ellen dat weekend niet gezien.

Frank Van Saelen: "In deze zaak begon de moordbrigade met niets in handen. We hadden geen lijk en geen verdachte. Camerabeelden of data van sociale media waren er vijftien jaar geleden amper. Ellen hield van Ierse muziek. Dus zijn wij op pad gegaan langs alle Ierse pubs in het Antwerpse. Old fashioned policework, zeg maar."

Geen enkel spoor

De zoektocht naar Ellen groeit snel uit tot nationaal nieuws. Er volgen drie grote zoekacties in het gebied tussen het Universitair Ziekenhuis en het fort van Edegem. Daar is het laatste signaal van Ellens gsm opgevangen. Twee weken lang wordt daar met man en macht gezocht.Tientallen manschappen, speurhonden, lijkenhonden die zelfs in het water lichamen ruiken en een helikopter met warmtegevoelige camera worden ingezet. Resultaat: geen enkel spoor naar Ellen.

De gsm-operator bezorgt de politie wel een lijst met nummers die het laatst contact met Ellen hebben gehad. En de barman van The Dubliner op de Grote Markt herinnert zich dat Ellen die zaterdagavond in zijn café heeft zitten praten met een onbekende man.

Tattoo van dolfijn

Dat brengt de speurders bij een zekere Danny, een man van 31 jaar die woont op het Kiel. Hij is als minderjarige ooit opgepakt omdat hij bij het babysitten een 9-jarig meisje had verkracht. Tijdens zijn ondervraging komt hij heel zelfzeker uit de hoek. Ja, hij heeft Ellen die zaterdag gezien en een lift tot in Wilrijk gegeven. Maar daarna? Daar weet hij niets van. Frank Van Saelen: "Die ondervraging was zaterdagmorgen begonnen. Het liep al tegen de avond toen ik mijn speurders afloste. Ik maakte er eerst een losse babbel van. Tussendoor wees ik de verdachte wel op ongerijmdheden in zijn uitleg. Uiteindelijk heeft Danny Meersman aan mij bekend dat hij Ellen had vermoord." Danny Meersman die rioolwerker was, had het stoffelijke overschot van Ellen verborgen in een riool in Willebroek. Het Disaster Victim Identification-team van de politie daalt af in het riool en vindt het lichaam. Op haar schouder staat een getatoeëerd dolfijntje. Dit is Ellen.

Ellen werd dood teruggevonden onder deze rioolput langs de Boomsesteenweg in Willebroek na bekentenissen van de dader. - ROBEYNS
Ellen werd dood teruggevonden onder deze rioolput langs de Boomsesteenweg in Willebroek na bekentenissen van de dader. - ROBEYNS

Ingeborg

Voor de familie komt de dood van Ellen als een mokerslag aan. Zij krijgt veel steun. Er komt een rouwregister. Op de begrafenis een maand later zingt Ingeborg en zijn veel ouders van vermoorde en vermiste kinderen aanwezig. Daarna neemt de media-aandacht geleidelijk af. Tot in januari 2005 moordenaar Danny Meersman zich verhangt in zijn cel.

Zus Anja: "Die zelfmoord was een laffe daad. Anderzijds ben ik superblij dat hij zich heeft opgehangen. Andere families leven jarenlang in angst dat de moordenaar van hun kind zal vrijkomen. Wij waren van hem verlost. Al onze aandacht kon naar de herinnering aan Ellen gaan. Zelfs na vijftien jaar denk ik elke dag aan haar. Als buschauffeur bij De Lijn passeer ik dagelijks aan het Universitair Ziekenhuis waar Ellen werd verkracht en vermoord of langs het kerkhof Steytelinck waar Ellen en mijn ouders begraven liggen. Dan werp ik telkens een kusje van achter het stuur. Ik woon in het huis van mijn oma, waar Ellen destijds haar eigen kamer had. Die kamer hangt vol foto's en herinneringen aan haar. Aan mijn dochters van 2 en 4 vertel ik over 'tante Ellen'. Zij is het sterretje aan de hemel dat mijn kindjes beschermt.

Ellen verdween in het weekend van de jaarmarkt van Wilrijk, Daar ga ik ook dit weekend naartoe als herinnering aan haar."

De oudere broer van Ellen heeft het aanvankelijk moeilijk met de verwerking van haar dood. Hij blijft liever uit de media. Anja komt wel geregeld naar buiten om over het rouwproces te spreken. Samen met haar vader neemt zij ook deel aan het tv-programma 'Het 6de zintuig'. Haar vader is zes jaar geleden overleden. De dood van Ellen heeft hij nooit kunnen verwerken.

Anja: "Ik heb pas mijn hobby als ambulancier terug opgepikt. Daarmee was ik gestopt na de dood van Ellen. Ik kon dat niet meer aan. Na vijftien jaar blijft het verlies een litteken maar je kan het beter plaatsen. Ook mijn vrienden weten dat. Als ik een anekdote aan Ellen vertel, pikken zij daar gewoon op in. Ellen blijft altijd een stukje van ons leven."

De dader Danny Meersman bij de reconstructie. Hij pleegde in 2005 zelfmoord in de cel. - ROBEYNS
De dader Danny Meersman bij de reconstructie. Hij pleegde in 2005 zelfmoord in de cel. - ROBEYNS

Pas na 10 dagen hulp van Child Focus

11 augustus 2002: Ellen Van de Wal verdwijnt 's nachts na het uitgaan in Antwerpen.
12 augustus 2002: Anja, haar broer en haar vader starten een zoekactie met zelfgemaakte affiches.
21 augustus 2002: Child Focus start campagne.
30 en 31 augustus 2002: Politie kamt gebied rond Fort 5 in Edegem uit.
3 september 2002: Nieuwe zoekacties rond Fort 5, onder andere met helikopter.
7 september 2002: Danny Meersman wordt gearresteerd en bekent de moord op Ellen.
8 september 2002: Het stoffelijke overschot van Ellen wordt in een rioolbuis in Willebroek aangetroffen.
23 januari 2005: Moordenaar Danny Meersman pleegt zelfmoord in zijn cel

Meer nieuws uit Antwerpen

Recente foto's uit Antwerpen